Египетская цивилизация является одной из старейших в мире: она начала развиваться в долине реки Нил приблизительно в 3000 году до н. э., или пять тысячелетий назад. Египетское государство просуществовало до 332 года до н. э., когда оно было завоевано Александром Македонским (356—323 до н. э.). К этому времени в Египте сменилось 30 династий, большинство из которых относятся к трем царствам — Древнему (третье тысячелетие до н. э.), Среднему (первая половина второго тысячелетия до н. э.) и Новому (вторая половина второго тысячелетия до н. э.). Затем в истории Египта наступил промежуточный период, характеризующийся ослаблением центральной власти или зависимостью от других государств.

Первая династия была основана примерно в 3100 году до н. э. фараоном Менесом, объединившим соперничавшие царства Верхнего и Нижнего Египта под своей властью и основавшим столицу под названием Мемфис (нынешнее селение Мит Рахина на севере Египта, в 14 милях (в 22,5 километрах) к северу от Каира). Древнее царство характеризовалось расцветом торговли, ремесел и искусств, доказательством чему служат Великие пирамиды Гизы, строительство которых началось во время Четвертой династии (прибл. 2500 до н. э.). За Древним царством последовал 250-летний период междуцарствия, характеризующийся ослаблением власти и анархией, но затем пришедший к власти в 1991 году до н. э. Аменемхет I объединил страну. Его правление стало началом Среднего царства. В этот период Египет вел активную экспансию, захватывая соседние территории — в том числе на востоке Палестину и Сирию. Приблизительно в 1730 году до н. э. в Египет вторглись семитские кочевники гиксосы, захватившие в стране власть и основавшие три последовательные династии — с Пятнадцатой по Семнадцатую. В этот период в Египте царили мир и процветание. Затем египтяне изгнали чужаков, и началась эпоха Нового царства — два столетия наивысшего расцвета египетской цивилизации, когда города Фивы и Мемфис считались политическими, торговыми и культурными центрами древнего мира.

Древние египтяне изобрели календарь, создали иероглифическое письмо и научились производить папирус (бумагу из одноименного растения). Расположение Египта — на берегах Нила и на южном берегу Средиземного моря — помогло египтянам добиться значительных успехов в производстве судов и лодок, в том числе морских. Однако наиболее известным достижением египетской цивилизации являются, безусловно,

пирамиды. Кроме захоронений в Великих пирамидах археологам также удалось обнаружить другие впечатляющие памятники древности, в том числе Абу-Симбел, созданный во время правления фараона Рамзеса II (прибл. 1304—1237 до н. э.) и представляющий собой храм, целиком вырубленный в скале; многочисленные захоронения и развалины в Абидосе, комплекс храмов и усыпальниц в Карнаке (пригороде города Фивы), а также храмы и другие здания в Луксоре, другом пригороде Фив.

В течение последних 700 лет древнеегипетской цивилизации (с XI века до 332 г. до н. э.) царство постепенно слабело и подпадало под иностранное влияние. В конце концов Александру Македонскому удалось захватить его практически без борьбы.