Желание Гоголя создать комедию с «солью» и «злостью», властно охватившее писателя, осуществилось в пьесе «Реви­зор», в которой он «решился собрать в одну кучу всё дурное в России… все несправедливости… и за одним разом посме­яться над всем». Сюжет «Ревизора, по признанию Гоголя, был подсказан ему Пушкиным, хотя тема, безусловно, явля­лась характерной для российской действительности.

Век шествует путем своим железным,

В сердцах корысть, и общая мечта Час от часу насущным и полезным Отчётливей, бесстыдней занята,-

сказал поэт Е. Баратынский именно в те годы, когда Го­голь работал над «Ревизором».

Комедия раскрывает облик самодержавно-бюрократичес­кого строя с его взяточничеством, казнокрадством и безза­конием. Например, правилом жизни городничего, хозяина уездного города, является формула — «не пропускать того, что плывёт в руки». И он обкрадывает казну, занимается вымогательством, потакает в мздоимстве другим чиновни­кам. Попечитель богоугодных заведений Земляника не толь­ко придерживается этой же философии, но является еще и доносчиком. Все они: и судья Тяпкин-Ляпкин, берущий взятки борзыми щенками; и Хлопов — жалкий «сеятель» на ниве народного просвещения; и почтмейстер Шпекин, рас­печатывающий и читающий чужие письма,— как бы выхва­чены из реальной жизни, потому что их взгляды на службу и мораль правдиво отражают облик самодержавно-бюрокра­тического строя России начала 30-х годов XIX века. В пого­не за личным обогащением государственные люди забывают о государственных проблемах. Отсюда их халатное отноше­ние к службе. Они допускают повсюду беззаконие, произ­вол, злоупотребления.

И вот «фитюлька», коллежский «елистратишка», че­ловек «без царя в голове» — Иван Александрович Хлеста­ков,— попадая в среду чиновников, трепещущих от страха перед ним, руководствуясь правилом «на то и живешь, что­бы срывать цветы удовольствия», вообразил, что «уважение и преданность» оказывают именно ему, Хлестакову, так как он представляет собой нечто значительное. В действитель­ной же жизни Хлестаков никто и ничто. Но он настолько лжив и хвастлив, что сам обманывается на свой счет и ис­кренне верит в собственную значительность. Лжет Хлеста­ков самозабвенно и даже артистично. Всегда голодный, он, например, хвалится роскошным обедом, доставляемым ему непосредственно из Парижа вместе с необычайным арбузом ценою в семьсот рублей.

Хлестаков — нищий, пустой и пошлый человечишко. Но он именует себя писателем и поэтом, хвастается богат­ством — и, как ни странно, производит на чиновников впе­чатление человека интересного, содержательного и даже ум­ного. В их глазах Хлестаков вырастает в столоначальника, в строгого министра, в знаменитого писателя, в генералис­симуса. Чиновники задабривают его взятками, купцы пода­ют жалобы на городничего, не забывая присовокупить к ним щедрые подношения. Хлестаков начинает ухаживать за же­ной и дочерью градоначальника и даже получает согласие и благословение на брак.

«Сосулька», пустоцвет и балаболка обворожил всех: чи­новников, купцов, полицию и дамское общество города. При этом в поступках и речах Хлестакова нет преднамерен­ного расчёта, на это у него просто не хватило бы ума. Его величие — в страхе, в испуганном воображении окружаю­щих его чиновников-обывателей и в собственной буйной фан­тазии, когда Хлестаков, встретив в захолустном городишке всё, о чём мечтал: деньги, внимание женщин, почтительность и подобострастие,— вдруг вспомнил блистательную роскошь петербургского Невского проспекта и его завсегдатаев и спро­ецировал это на себя. Ведь настоящих карет с лакеями в зо­лотых ливреях, великолепных квартир и именитых знакомых в его жизни никогда не было и не будет. Хлестаков навсег­да останется мелким чиновником с жалкими мечтами. Од­нако определенным образом сложились обстоятельства — и, к собственному удовольствию и к удовольствию чиновников, Хлестаков играет роль ревизора: одолжения, благодарнос­ти, лесть и взятки принимались, как и полагалось важному лицу, создавая иллюзию полнейшей истинности.

По меткому замечанию Герцена, чертой эпохи, свойс­твенной ёсем сверху донизу, от царя до полового, является стремление пустить пыль в глаза, прикинуться не тем, кем он есть на самом деле,— хлестаковщина. Хлестаков — широкое и меткое обобщение. Сам Гоголь отмечал: «Хлестаков — он везде», считая, что в каждом из людей есть частица его ге­роя. Так, в «Письме одному литератору» великий драматург писал: «Всякий на минуту, если не на несколько минут, де­лался или делается Хлестаковым, но, натурально, об этом не хочет только признаться…». Таким образом, герой живет как плод фантазии замечательного русского драматурга и в то же время реален, как сама жизнь, которую Гоголь показал как сквозь увеличительное стекло. Хлестаковщина — это тип ка­рьеризма, когда человек выдает себя за того, кем он хочет быть, но кем на самом деле не является и быть не может. Хлестаковщина означает беззастенчивое хвастовство, враньё., фразерство и т. п. И сегодня мы встречаем людей, облада­ющих легкомыслием и пустословием, хвастовством и край­ней несерьезностью. Классика потому и является классикой, что писателям удаётся увидеть и описать глубочайшие явле­ния реальной жизни.