Вертеп – це різдвяний театр. Окремий вид драми — вертепна драма. В Україну вона прийшла із Західної Європи, де була поширена як сполука різдвяної драми зі світською драмою маріонеткового театру. В Україні вертеп прийшов на зміну інтермедії уже у XVII столітті. Популяризували вертеп мандрівні дяки. Згодом до них приєдналися актори і музиканти, котрі й озвучували театральне дійство.

В усіх відомих текстах вертепної драми (Маркевича, Галагана й того, що видав Франко) українська вертепна драма складається з двох частин: релігійної та інтермедійної з національно-побутовим колоритом. Вертепний короб був поділений на два «поверхи». На верхньому — ставилися сцени, пов’язані з Різдвом янголами, пастухами; на нижньому демонструвалася побутова комедія з піснями і танцями, безмежною народною фантазією і барвистим національним одягом,; Ляльковод водив ляльок, тримаючи їх за дріт і говорив різними голосами — відповідно до ролі дійових осіб. За вертепним коробом розташовувався хор, який виводив молитви й духовні канти, а також скрипаль, під музику якого співали і танцювали маріонетки.

Зазвичай вистава починалася на верхньому поверсі хоровим співом. Перед публікою — Марія з Ісусом на руках, коло неї Йосип та кілька домашніх тварин. Далі йде розповідь про народження Христа, калатає дзвоник, з’являються два янголи у білому одязі. Розгортається справжнє різдвяне дійство.

Друга частина українського вертепу — справжня мелодрама, в якій зображено життя, симпатії та антипатії нашого народу. У початкових сценах іще відчувається зв’язок із першою частиною, бо тут ідеться про Різдво Христа. Далі розгортаються дійства з народним віршуванням, піснями, уривками з народних творів. Дід і баба, котрі танцюють під пісню «Ой під вишенькою», розпочинають яскраве свято вертепних персонажів. Найулюбленіший із них — запорожець.

Зміст інтермедій розповсюджувався усно. І лише деяким збирачам фольклору вдалося записати тексти і пісні різдвяного вертепу. Завдяки їх ентузіазму ми сьогодні маємо уявлення про давній український вертеп. До того ж маємо можливість побувати на щорічному фестивалі вертепів.