Колумб (1451—1506) отплыл из порта Палое на юго-западе Испании 3 августа 1492 года, а 12 октября того же года увидел землю. Высадившись на остров, он назвал его Сан-Сальвадором (в настоящее время входит в состав Багамских островов). Затем флот из трех кораблей — «Санта-Мария», «Нинья» и «Пинта» — отправился дальше на юго-запад, вдоль побережья островов Куба и Гаити (последний Колумб назвал Эспаньолой). С борта «Санта-Марии» на берег острова Гаити сошли примерно 40 человек, основавших колонию и построивших форт, названный «Ла Навидад» (по-испански «Рождество»), — дело происходило в канун Рождества.

В январе 1493 года Колумб отправился в обратное плавание, прибыв в Палое 15 марта и привезя с собой нескольких «индийцев» (сейчас мы называем коренных жителей Америки индейцами), а также некоторое количество золота и украшений. Известие об успехе плавания быстро распространилось по Испании, а сам Колумб отправился в Барселону, где был торжественно принят Фердинандом и Изабеллой.

Во втором плавании Колумба, начавшемся 25 сентября 1493 года, принимали участие уже 17 кораблей и примерно 1 500 человек. В ноябре экспедиция достигла Доминики, Гваделупы, Пуэрто-Рико и Виргинских островов. Вернувшись на остров Гаити (Эспаньола), Колумб обнаружил, что основанная им колония «Ла Навидад» уничтожена туземцами. В декабре 1493 года он основал новое поселение на острове Изабелла (современная Доминиканская Республика, восточная половина Гаити), превратившееся в первый европейский город в Новом Свете. Перед тем как вернуться в 1496 году в Испанию, Колумб высаживался и на Ямайке.

Во время третьего плавания, начавшегося в мае 1498 года, Колумб побывал на острове Тринидад, расположенном у самого побережья Южной Америки. В четвертое, последнее, плавание он открыл остров Мартинику и достиг побережья Северной Америки, высадившись на территории современного Гондураса. В том же путешествии он побывал в Панаме, при этом он считал, что находится на одном из островов у побережья Китая. Однако трудности, с которыми он столкнулся во время этого плавания, вынудили его в 1504 году навсегда вернуться в Европу Он умер два года спустя — в бедности и забвении.

Разумеется, Колумбу так и не удалось открыть западный путь в Индию и на Дальний Восток, тем не менее открытые им острова Карибского моря получили общее название Вест-Индия (Западная Индия). А коренных жителей Северной и Южной Америки мы до сих пор называем индейцами и индианками.