В чем суть дискуссии вокруг стволовых клеток? Исследование стволовых клеток порождает важные биоэтические вопросы. Стволовые клетки обладают способностью развиться в любую ткань организма, а значит, и заменить пораженные болезнью или дефектные ткани в организме человека. Наилучшим источником этих групп клеток являются зародыши человека, которые неизбежно погибают при извлечении стволовых клеток. Противники такой практики, в их числе многие религиозные деятели, выступающие также и против абортов, утверждают, что зародыш — это потенциальное человеческое существо, и убивать его ради целей науки аморально. Однако сторонники использования стволовых клеток в ответ возражают, что эти исследования наверняка приведут к открытию новых способов лечения болезней, от которых издавна страдает человечество. Кроме того, можно услышать, что эмбрионы, извлеченные при аборте, не способны развиваться самостоятельно, а потому их следует пустить на пользу медицине и людям, страдающим от таких неизлечимых пока заболеваний, как диабет, болезнь Альцгеймера и болезнь Паркинсона, а значит, и улучшить жизнь человечества в целом. (Следует также отметить, что поддержание жизни зародышей в лабораторных условиях стало возможно только благодаря прогрессу, достигнутому в биологии и медицине.)

В августе 2001 года правительство США сделало первый осторожный шаг на пути к разрешению работы со стволовыми клетками, ограничив их использование существующими клетками эмбрионов, которые уже были извлечены ранее. Другими словами, запрещается создавать новые стволовые клетки с целью лабораторных исследований.