Утро, изменившее жизнь. В основу рассказа «После бала» Л. Н. Толстой положил слу­чай, о котором слышал в пору далёкой юности. Писатель не столько хотел восстановить в памяти события, произошедшие пятьдесят лет назад, сколько стремился обратить внимание со­временников на незаживающие язвы настоящего. Ужасы прошлого живут в настоящем, лишь слегка изменив свои формы. Прошлое с его социальным неравенством, несправедливостью, жестокос­тью, бесчеловечностью стоит рядом, от его наследия нужно из­бавиться, обновить жизнь.

Рассказ делится на две части. Первая — восторженное описа­ние праздника, чудесного бала у предводителя. Эпитеты «велико­лепный», «сияющий», «счастливый» поднимают наше настроение, вводят в атмосферу великосветских приёмов прошлого века. И вдруг резкий переход. Краски второй части чёрные, мрачные, неприятные. Что же происходит?

Иван Васильевич, влюблённый в дочь полковника, блиставшую на вчерашнем балу в мазурке с красивым статным отцом, видит, как та же сильная рука полковника, что вчера нежно поддержива­ла в танце дочь, бьёт сегодня по лицу слабосильного солдата. Померкли светлые радостные краски бала, беззаботное веселье сту­дента развеивает страшная картина наказания.

Иван Васильевич в недоумении. Искренность полковника на вчерашнем балу, с радостью танцевавшего с дочерью, неоспори­ма. Также, как неоспорима для него и необходимость сегодняш­ней жестокой расправы с провинившимся солдатом. Не может взять в толк Иван Васильевич искренности человека — доброго в одной обстановке и злого — в другой.

«Если это делалось с такой уверенностью и признавалось все­ми необходимым, то, стало быть, они знали что-то такое, чего я не знал», — думал Иван Васильевич и старался узнать это, чув­ствуя, что сама жизнь заставляет человека быть то одним, то дру­гим. И виновато в этом общество.

Иван Васильевич — юноша из богатой семьи, впечатлительный, горячий — впервые столкнулся со страшной несправедливостью, жестокостью. Сцена, увиденная им в весеннем мокром тумане, участниками которой были чёрные люди, солдаты в чёрных мун­дирах, стала поворотной в жизни студента. Он отказался от карь­еры и посвятил себя, свою жизнь тому, чтобы помогать другим людям.

Выступая в роли рассказчика, Иван Васильевич заканчивает своё повествование словами: «Любовь с этого дня пошла на убыль… Вот какие бывают дела и от чего переменяется и направляется вся жизнь человека».