Истоки народного поэтического творчества, или фольклора (от английского folk-lore — народное знание, народная мудрость), бе­рут начало в глубокой древности. В те далекие времена люди не умели писать, поэтому все свои знания передавали в устных рас­сказах. Народная мудрость нашла отражение и в творчестве.

Стоит отметить, что фольклор это не только искусство слова, устная поэзия. В нем также присутствуют элементы театрализа­ции — жесты, интонация, мимика, потому что все произведения исполняются вживую. Например, частушки до сих пор поют под аккомпанемент гармони или балалайки, нередко неотъемлемой ча­стью песен является танец. Таким образом, устное народное твор­чество органично соединяет в себе характерные особенности не­скольких видов искусств.

Благодаря длительному пути исторического развития, в фольк­лоре нашли отображение самые разные стороны жизни народа. Фольклор отличается жанровым богатством и разнообразием. Это пословицы и поговорки, загадки и сказки, календарная и семейно­бытовая обрядовая поэзия, былины, легенды, предания, а также баллады, исторические и лирические песни, драматические произ­ведения, частушки, детский фольклор.

Кроме общих жанров, таких, как сказки, загадки, пословицы, в фольклоре каждого народа есть только ему присущие разновидно­сти. Так, только в украинском народном творчестве существуют коломыйки и думы, но нет свойственных русскому фольклору ча­стушек и былин.

В фольклоре очень большое значение имеют традиции. Это выражается в том, что на протяжении многих столетий сохраняется относительная устойчивость «словесного текста напева и характера исполнения», сюжетных линий и героев, выразительных средств и форм. То есть от поколения к поколению произведение передается без существенных изменений. В результате такого подхода, по за­писям, сделанным собирателями фольклора в XVII—XIX веках, можно составить представление о былинах XI—XIII столетий или об исторических песнях, сложенных 500—600 лет назад.

Устное народное творчество является не только ценным вкла­дом в сокровищницу мировой культуры, но и имеет важное позна­вательное и эстетическое значение.