Трагедия маленького человека. К началу 1840-х годов Н. В. Гоголь пишет ряд повестей на темы петербургской жизни. Петербургский цикл открывается «Невским проспектом». Петербург Гоголя — это город контрастов. Красота пышных дворцов и гранитных набережных, беспечно разгулива­ющая нарядная толпа — это один Петербург. За этим великоле­пием выступает другой Петербург — город мелких чиновников, мастеровых, художников, город тружеников-бедняков, жертв ни­щеты и произвола. Такой жертвой является Акакий Акакиевич Башмачкин — герой повести «Шинель».

Сюжет о забитом нуждой чиновнике, над которым все подсмеи­ваются, был в те годы популярным. Но Гоголь иначе представляет своего героя, хотя и не скрывает, что Башмачкин «был то, что назы­вают вечный титулярный советник, над которым, как известно, на- трунились и наострились вдоволь разные писатели, имеющие похваль­ное обыкновение налегать на тех, которые не могут кусаться».

Акакий Акакиевич — робкий, пришибленный нуждой человек, пеной тяжкого труда и мучительных унижений зарабатывающий свои четыреста рублей в год. Это забитое, бессловесное существо безро­потно сносит «канцелярские насмешки» своих сослуживцев и грубость начальников. Акакий Акакиевич сам осознает свою малость, он ни на что больше не претендует. Каждодневно, из года в год, перепи­сывая бумаги, он давно уже не имеет никаких других интересов.

Придя домой со службы, Акакий Акакиевич думает только о том, «что-то бог пошлёт переписывать завтра». Подтрунивая над духовной ограниченностью Башмачкина, Гоголь отмечает в нём доброжелательное отношение к людям, трудолюбие, развитое чув­ство долга. Акакий Акакиевич, по словам писателя, был даже че­ловеком страстным: буквы он выводил с любовью, при этом на­слаждение выражалось на его лице; когда же он добирался до букв- фаворитов, то погружался весь в работу, забывая обиды и нужду.

Но в этом забитом жизнью чиновнике проснулся человек, когда появилась у него цель в жизни — новая шинель. Ценой строжай­шей экономии в течение года ему удалось скопить необходимую сумму. За это время он изменился, стал «как-то живее, даже твёр­же характером». «Огонь порою показывался в глазах его, в голове даже мелькали самые дерзкие и отважные мысли: не положить ли точно куницу на воротник», — доброжелательно иронизирует над ним Гоголь. Став обладателем новой шинели, Акакий Акакиевич почувствовал себя самым счастливым человеком. Поэтому стано­вится понятным, в какую катастрофу превращается пропажа ши­нели. Кража,шинели оказалась кражей всей его жизни. Напрасно Акакий Акакиевич искал помощи у частного пристава, у «значи­тельного лица»; везде он встречал или полное равнодушие или пре­зрение и грозные окрики. Напуганный приёмом у «значительно­го лица», робкий и забитой Акакий Акакиевич заболел нервною горячкой, которая и унесла его в могилу.

Смирение и покорность Акакия Акакиевича, вся его бедная жизнь вызывает боль за униженного человека, сострадание к нему.

В финале этот маленький, несмелый человек, доведённый ми­ром сильных до отчаяния, протестует против бездушия, грубости, деспотизма. Умирая, он «сквернохульничает», произносит самые страшные слова, следовавшие за словами «ваше превосходительство».

Вряд ли Н. В. Гоголь призывал читателей к бунту, но он про­буждал в них мысль о несправедливости данного общества, о не­обходимости иной жизни, иных отношений между людьми.