Главное место в поэме Н. А. Некрасова «Кому на Руси жить хорошо» занимает положение русского крестьянина при крепостном праве и после «осво­бождения». Картины народной жизни написаны с эпической широтой, и это дает право назвать по­эму энциклопедией русской жизни того времени. Ри­суя многочисленные образы крестьян, различные ха­рактеры, он делит героев на два лагеря: рабов и борцов.

Уже в прологе мы знакомимся с крестьянами-правдоискателями. Живут они в деревнях Заплатово, Дырявино, Разутово, Знобишино, Горелово, Неелово, Неурожайна. Их объединяет бедность, неприхотли­вость, желание найти счастливого на Руси.

Правдоискатели трудолюбивы, всегда стремятся помочь другим. Услышав от крестьянки, что не хва­тает рабочих рук убрать хлеб вовремя, мужики пред­лагают помощь. Так же охотно помогают косить траву крестьянам Безграмотной губернии:

Как зубы с голоду,

Работает у каждого Проворная рука.

Однако более полно Некрасов раскрывает образы крестьян-борцов, которые не пресмыкаются перед господами, не смиряются со своим рабским положе­нием. В страшной нищете живет Яким Нагой из де­
ревни Босово. Он до смерти работает, спасается под бо­роной от жары и дождя:

Грудь впалая; как вдавленный Живот; у глаз, у рта Излучины, как трещины На высохшей земле…

Читая описание лица крестьянина, мы понимаем, что Яким, всю жизнь маясь на сером, бесплодном ку­сочке, и сам стал, как земля. Яким признает, что большая часть его труда присваивается «дольщика­ми» , которые не трудятся, а живут на труды таких же, как он, крестьян.

Работаешь один,

А чуть работа кончена,

Гляди, стоят три дольщика:

Бог, царь и господин!

Всю свою долгую жизнь Яким трудился, испытал много лишений, голодал, побывал в тюрьме, и, «как липочка ободранный, вернулся он на родину». Но все же он находит в себе силы хоть как-то облагородить быт, создать какую-то красоту. Яким украшает свою избу картинками, любит и употребляет меткое слово, речь его полна пословиц и поговорок. Образ Якима — образ крестьянина нового типа, сельского пролета­рия, побывавшего на заработках. И его голос — голос самых решительных крестьян.

С большим сочувствием относится писатель к свое­му герою Ермилу Гирину, сельскому старосте, спра­ведливому, честному, умному, который, по словам крестьян,

В семь лет мирской копеечки Под ноготь не зажал,

В семь лет не тронул правого,

Не попустил виновному,

Душой не покривил…

Один только раз Ермил поступил не по совести, отдав сына старухи Власьевны вместо своего брата в армию. Раскаиваясь, он пытался повеситься. По мнению крестьян, Ермил имел все для счастья: спокойствие, деньги, почет, но его почет особый, не купленный «ни деньгами, ни страхом: строгой прав­дою, умом и добротой».

Народ, защищая мирское дело, в трудную минуту помогает Ермилу сохранить мельницу, проявляет к нему исключительное доверие. Этот поступок под­тверждает способность народа выступать сообща, ми­ром. И Ермил, не побоявшись острога, выступил на стороне крестьян, когда «бунтовалась вотчина Поме­щика Обрубкова».

Ермил Гирин — защитник крестьянских интере­сов. Если протест Якима Нагого стихийный, то Ер­мил Гирин поднимается до сознательного протеста.

«Богатырь святорусский» Савелий — борец за на­родное дело. Тяжела была жизнь Савелия. В молодо­сти он, как и все крестьяне, долго терпел жестокие из­девательства со стороны помещика Шалашникова, его управляющего. Но Савелий не может принять та­кой порядок, и он бунтует вместе с другими крестьяна­ми. Савелий закопал в землю живого немца Фогеля. «Лет двадцать строгой каторги, лет двадцать поселе­ния» получил за это Савелий. Вернувшись стариком в родное село, Савелий сохранил бодрость духа и не­нависть к угнетателям. «Клейменый, да не раб!» — гово­рил он о себе. Савелий до старости сохранил ясный ум, сердечность, отзывчивость. В поэме он показан как народный мститель: «Наши топоры Лежали — до поры!» О пассивных крестьянах он говорит презри­тельно, называя их «погибшие… пропащие».

Создавая различные типы крестьян, Некрасов ут­верждает, что счастливых среди них нет, что кре­стьяне и после отмены крепостного права по-прежне­му обездолены и обескровлены, изменились только формы угнетения крестьян. Но среди крестьян появ­ляются люди, способные к сознательному, активно­му протесту, и автор верит, что при помощи таких людей в будущем на Руси всем будет хорошо жить, и в первую очередь наступит хорошая жизнь для рус­ского народа.

Еще народу русскому

Пределы не поставлены:

Пред ним широкий путь.