Тема «маленького человека» в творчестве , литературе существовала и до ее обозначения в творчестве Н. В. Гоголя. Впервые она прозвучала в «Медном всаднике» и «Станционном смотрителе» А. С. Пушкина. Вообще же образ «маленького человека» таков: это не знатный, а бедный, оскорбляемый нысшими по чину людьми, доведенный до отчаянья человек. При этом это человек не просто не виновный, а это социально-психологический тип, то есть человек, ощущающий свое бессилие перед жизнью. Порой он способен на протест. К бун­ту «маленького человека» всегда ведет жизненная катастрофа, но исход протеста — безумие, смерть. Пушкин открыл в бедном чи­новнике новый драматический характер, а Гоголь продолжил раз­витие этой темы в «петербургских повестях» («Нос», «Невский про­спект», «Записки сумасшедшего», «Портрет», «Шинель»),  продолжил своеобразно, опираясь на собственный жизненный опыт.

Петербург поразил Гоголя картинами глубоких общественных противоречий, трагических социальных катастроф. По Гоголю, Пе­тербург — город, где человеческие отношения искажены, торже­ствует пошлость, а таланты гибнут. Это город, где «…кроме фона­ря, все дышит обманом». Именно в этом страшном, безумном го­роде происходят удивительные происшествия с чиновником По- прищиным. Именно здесь нет житья бедному Акакию Акакиеви­чу. Герои Гоголя сходят с ума или погибают в неравной борьбе с жестокими условиями действительности. Человек и нечеловечес­кие условия его общественного бытия — главный конфликт, ле­жащий в основе петербургских повестей.

Одна из наиболее трагических повестей, несомненно., — «За­писки сумасшедшего». Герой произведения — Аксентий Ивано­вич Поприщин, маленький, обижаемый всеми чиновник. Он дво­рянин, очень беден и ни на что не претендует. С чувством досто­инства он сидит в кабинете директора и очинивает перья «его вы­сокопревосходительству», преисполненный величайшего уваже­ния к директору. «Все ученость, такая ученость, что нашему брату и приступа нет… Какая важность в глазах… Не нашему брату чета!» — отзывается о директоре Поприщин.

По его мнению, репутацию человеку создает чин. Именно тот человек порядочен, кто имеет высокий чин, должность, деньги, — так считает Аксентий Иванович. Герой нищ духом, его внутрен­ний мир мелок и убог; но не посмеяться над ним хотел Гоголь. Со­знание Поприщина расстроено, и в его голове неожиданно возни­кают вопросы: «Отчего я титулярный советник?» и «Почему имен­но титулярный советник?»

Поприщин окончательно теряет рассудок и поднимает бунт: в нем просыпается оскорбленное человеческое достоинство. Он ду­мает, почему он так бесправен, почему «что есть лучшего на свете, все достается или камер-юнкерам, или генералам». По мере уси­ления безумия в Поприщине растет чувство человеческого досто­инства. В финале повести он, нравственно прозревший, не выдер­живает: «Нет, я больше не имею сил терпеть. Боже! Что они делают со мною!.. Что я сделал им? За что они мучают меня?».

Блок заметил, что в вопле Поприщина слышен «крик самого Гоголя». «Записки сумасшедшего», вопль протеста против неспра­ведливых устоев обезумевшего сумасшедшего» — вопль протеста против несправедливых устоев обезумевшего мира, где все смеще­но и спутано, где попраны разум и справедливость. Поприщин — порождение и жертва этого мира. Крик героя в финале повести вобрал в себя все обиды и страдания «маленького человека».

Жертвой Петербурга, жертвой нищеты и произвола является Акакий Акакиевич Башмачкин — герой повести «Шинель». «Он был то, что называется вечный титулярный советник, над кото­рым, как известно, натрунились и наострились вдоволь разные писатели, имеющие похвальное обыкновение налегать на тех, ко­торые не могут кусаться», — так говорит о Башмачкине Гоголь.

Автор не скрывает ироничной усмешки, когда описывает ог­раниченность и убожество своего героя. Гоголь подчеркивает ти­пичность Акакия Акакиевича: «В одном департаменте служил один чиновник Башмачкин — робкий, задавленный судьбой человек, забитое, бессловесное существо, безропотно сносящее насмешки сослуживцев. Акакий Акакиевич «ни одного слова не отвечал» и вел себя так, «как будто бы никого и не было перед ним», когда сослуживцы «сыпали на голову ему бумажки».

И вот таким человеком овладела всепоглощающая страсть об­завестись новой шинелью. При этом сила страсти и ее предмет не­соизмеримы. В этом ирония Гоголя: ведь решение житейской за­дачи вознесено на высокий пьедестал. Когда Акакия Акакиевича ограбили, он в порыве отчаяния обратился к «значительному лицу».

«Значительное лицо» — обобщенный образ представителя власти. Именно сцена у генерала с наибольшей силой обнаружи­вает социальную трагедию «маленького человека». Из кабинета «значительного лица» Акакия Акакиевича «вынесли почти без движения».

Гоголь подчеркивает общественный смысл конфликта, когда бессловесный и робкий Башмачкин только в предсмертном бреду начинает «сквернохульничать, произнося самые страшные слова». И только мертвый Акакий Акакиевич способен на бунт и месть. Привидение, в котором был узнан бедный чиновник, начинает сдирать шинели «со всех плеч, не разбирая чина и звания».

Мнение критиков и современников Гоголя об этом герое ра­зошлось. Достоевский увидел в «Шинели» безжалостное издева­тельство над человеком», критик Аполлон Григорьев — «любовь общую, мировую, христианскую», а Чернышевский назвал Баш- мачкина «совершенным идиотом». Как в «Записках сумасшедше­го» нарушены границы разума и безумия, так и в «Записках», и в «Шинели» размыты границы жизни и смерти.

В конечном итоге мы видим не просто «маленького человека» вообще. Перед нами одинокие, неуверенные, лишенные надеж­ной опоры, нуждающиеся в сочувствии люди. Поэтому мы не мо­жем ни беспощадно судить «маленького человека», ни оправдать его: он вызывает и сострадание, и насмешку. Именно так изобра­жает его Гоголь.