Читая рассказ Л. Н. Толстого «После бала», мы становимся свидетелями того, как события всего лишь одного утра способны полностью изменить судьбу человека.

Повествование строится вокруг эпизода из жизни главного ге­роя — Ивана Васильевича. Мы узнаем, что в молодости он был «очень веселый и бойкий малый, да еще и богатый». Каждый про­живаемый им день был похож на праздник: учеба не отнимала много времени, и молодой человек с радостью предавался забавам и развлечениям: «Был у меня иноходец лихой, катался с гор с барышнями (коньки еще не были в моде), кутил с товарищами…». Но наибольшее наслаждение доставляли Ивану Васильевичу зва­ные вечера и балы. Один из таких балов оставил глубокий след в его сердце.

К тому вечеру молодой человек готовился особенно тщатель­но, поскольку на нем должна была присутствовать любимая де­вушка — Варенька. Ах, что за волшебная была ночь! Вальсы и мазурки сменялись кадрилями и польками, шампанское лилось рекой, благосклонные улыбки и взгляды Вареньки, ее нежный се­ребристый смех кружили голову. Ивана Васильевича переполня­ло счастье: «Я был не только весел и доволен, я был счастлив, блажен, я был добр, я был не я, а какое-то неземное существо, не знающее зла и способное на одно добро». Особенно яркое впечат­ление произвел на него танец Вареньки с отцом — красивым стат­ным стариком в чине полковника.

Придя домой после бала, юноша понял, что переполняющие его чувства не дадут ему уснуть, и вышел прогуляться, бессозна­тельно направляясь туда, где жила его любимая. Но здесь счастли­вые мечты Ивана Васильевича развеяла сцена страшного наказа­ния беглого татарина, проводимого сквозь строй солдат, вооружен­ных палками. Командовал экзекуцией отец Вареньки, тот самый статный полковник, еще недавно так мило танцевавший с дочерью у губернского предводителя.

Суровая реальность поразила Ивана Васильевича. Он не мог и не хотел поверить, что рядом с праздником существует боль, стра­дание, жестокость, несправедливость. Герой признается, что «любовь с этого дня пошла на убыль», потому что образ Вареньки постоянно воскрешал в его памяти картину «полковника на площади». Более того, он отказался от карьеры военного, как планировал раньше.
Рассказ «После бала» поражает своей контрастностью, но имен­но такое построение сюжета позволяет Л. Н. Толстому более