«Слово о полку Игореве», созданное в 1187 году, является уникальным памятником мировой литературы средних веков.

В XII—XV столетиях происходит бурное развитие литературы. Литература этого периода отражает в основном события, которые происходили в то время. Известно, что почти в каждом городе при монастырях велись летописи — документальные свидетельства тех лет. «Слово о полку Игореве» — не летопись. Впервые в мировой литературе исторические события были отражены в художествен­ной форме. Сам автор «Слова» называет своё произведение то «сло­вом», то «песныо», то «повестью». «Слово» — живое свидетельство высокой литературной культуры XII века, одно из главных дос­тижений средневековья.

Интересна история открытия этого литературного памятника. Знаток русской древности А И. Мусин-Пушкин в начале 90-х годов XVIII сто­летия приобрёл в Спасском монастыре Ярославля рукописный сбор­ник, где обнаружил среди других текстов текст «Слова о полку Иго­реве». В 1800 г. «Слово» было впервые издано. К сожалению, под­линник рукописной книги, принадлежавший А. И. Мусину-Пушки­ну, во время пожара в Москве в 1812 году сгорел. Сохранилась толь­ко рукописная копия и первый печатный текст.

«Слово о полку Игореве» рассказывает о походе 1185 года на половцев новгород-северского князя Игоря. Создано «Слово» было вскоре после событий Игорева похода, закончившегося поражением русских воинов. Осмелевшие половцы вновь напали на Русскую землю, а самого князя взяли в плен.

Эстетические, философские и нравственные достоинства «Слова о полку Игореве» сделали его бессмертным. Созданное неизвестным автором «Слою» «сохраняет всё обаяние живого, устного слова —слова горячего, убеждающего, полного самой искренней, самой задушев­ной и сердечной любви к родине» (акад. Д. С. Лихачёв). Осуждая князей, жаждущих мести за личные обиды, ищущих личной «сла­вы» и «чести», автор даёт оценку событиям Игорева похода. Он убеж­дает князей сплотить свои силы. Только в этом случае можно дать надлежащий отпор врагу. Только при этом условии не будет напрас­ного кровопролития, не будет напрасной гибели воинов, плача и скор­би русских женщин. Автор «Слова» подводит к мысли о необходи­мости единства земли Русской, призывая князей к единению.

Впервые в мировой литературе автором «Слова» были художе­ственно описаны характеры действующих лиц, мысли, чаяния, пе­реживания героев, чётко выражено отношение самого автора к происходящим событиям, к героям произведения. Благодаря этому «Слово о полку Игореве» оказало заметное влияние на всю после­дующую литературу. Известно, что «Слово» послужило образцом для создания «Задонщины» — небольшого поэтического произве­дения, посвящённого прославлению победы Дмитрия Донского на Куликовом поле. Создание произведений в XIII—XIV веках, посвя­щенных борьбе с монголо-татарами, во многом обязано «Слову».

Но не только на русскую литературу оказало воздействие «Слово о полку Игореве». Пламенный патриотизм, высокие нравственные идеалы, верность своему народу роднят «Слово» с поэмой «Витязь в тигровой шкуре» написанной грузинским поэтом Шота Руста­вели в конце XII века. Многовековая самоотверженная борьба за национальную независимость, отстаивание интересов родной земли описаны в украинской, белорусской, армянской, киргизской ли­тературе. Эпос этих народов того времени близок «Слову о полку Игореве». Таких примеров в мировой литературе множество.

Создание «Слова» относится к тому историческому перио­ду, когда древняя литература ещё не разделилась на литерату­ру русскую, украинскую и белорусскую. Оно в равной мере принадлежит этим трём народам и стоит у истоков всех трёх литератур.

Мы знаем многочисленные переводы и переложения «Слова о полку Игореве». Не раз вдохновляло «Слово» писателей и по­этов, художников и композиторов. Всемирно известны поэтиче­ские переложения «Слова» В. А. Жуковского, К. Д. Бальмонта, Н. А. Заболоцкого, опера А. П. Бородина «Князь Игорь». Леся Украинка, Т. Г. Шевченко создали поэтические строки, посвя­щённые героям «Слова».

«Слово о полку Игореве» служило и будет служить образцом для современников и потомков.