Драгоценнейший памятник древнерусской литературы — «Сло­во о полку Игореве». Это произведение посвящено походу 1185 года новгород-северского князя Игоря Святославича на половцев. На примере неудачи Игоря автор «Слова» дает урок всем русским князьям, призывает к единению в борьбе с врагами.

Сохранилось два других рассказа о неудачном походе Игоря Святославича: один — в южных летописях, второй — в северных. Авторы летописных рассказов стремились передать как можно больше фактов, а «Слово» очень поэтично, оно не столько расска­зывает о походе Игоря, сколько оплакивает неудачу, сетует, скор­бит, призывает русских князей соединить свои полки против по­ловцев, отомстить за поруганную Русскую землю. Но и летописи, и «Слово» опираются на действительно имевшие место события и полны искренней, горячей любви к Родине.

«Слово о полку Игореве» состоит из трех основных частей, кото­рые автор часто прерывает размышлениями о современности и про­шлом Русской земли. Во вступлении автор «Слова» говорит о том, что он решил творить по действительным событиям своего времени.

В первой части «Слова» изображено событие, взволновавшее Русь. Автор показывает, как продвигается немногочисленное вой­ско Игоревой дружины, затем рассказывает о двух битвах дружи­ны. Сначала русские побеждали: «Рано утром в пятницу они смя­ли поганые половецкие полки…» Но воинам рано радоваться: зло­вещей огромной темной тучей наступает орда половцев. Автор так описывает кровопролитное сражение: «… летят стрЪлы каленыя, гримлютъ сабли о шеломы, трещать копиа харалужныя… Чръна земля подъ копыты костьми была ност.яна, а кровию польяна…» Чи­татель словно слышит шум битвы, бряцание копий и представляет ожесточенный бой.

Во второй части автор «Слова» объясняет причины поражения русского войска. Князь Святослав, мудрый полководец и государ­ственный деятель, узнав о поражении Игоря и Всеволода, упрекает их в безрассудности и самонадеянности: «Рано вы начали половец­кой земле мечами досаждать, а себе славы искать». Необдуманный поход северских князей принес людям много горя: «кричат под саб­лями половецкими» русские люди, ни в чем не повинные.

В третьей части «Слова» автор размышляет о судьбах Руси и ищет пути, которые должны привести к победе над кочевниками. Автор поэмы взволнованно призывает русских князей — Всеволо­да Суздальского, Ярослава Осмомысла Галицкого и других власти­телей обширных и могучих, но разрозненных киевских княжеств объединиться и всем вместе выступить против половцев, защи­тить и отстоять Русскую землю, отомстить «за раны Игоря, храб­рого Святославича», загородить полкам половецким «ворота сво­ими острыми стрелами».

Не только мужчины, но и женщины готовы отстоять родную землю. Жена Игоря Ярославна горько плачет в Путивле на крепо­стной стене и умоляет силы природы помочь любимому вернуться на Родину:

О, ветер, ветрило!

Зачем, господин, веешь ты навстречу?

Зачем мчишь хиновские стрелочки на своих легких крыльицах на воина моего милого?

Ярославна с плачем обращается к ветру, веющему под облака­ми, подгоняющему корабли на синем море, к Днепру, который про­бил каменные горы сквозь землю Половецкую и лелеял на себе Святославовы насады до Кобякова стана, к солнцу, которое светит для всех тепло и прекрасно, а в сухой степи жжет своими лучами русских воинов. Ее голос летит до самых границ Руси, и князь будто слышит его и бежит из «земли незнаемой» в родные края. Игорь понимает, в чем его вина перед Родиной, но князь Свято­слав и соотечественники прощают героя.

Автор поэмы хочет, чтобы русские князья объединились и дали отпор общему врагу.

Он обращается ко всем русским князьям поочередно, призы­вает их к ответу и напоминает об их долге перед Отчизной. Автор призывает их защищать Русскую землю, заградить врагам ворота своими острыми стрелами. Хотя автор «Слова» и пишет о пораже­нии, в его словах нет уныния и отчаяния. Поэма — зов перед боем, авторские слова пронизаны заботой о будущем Руси. Победа еще не настала, еще рано торжествовать и радоваться. Для автора «Сло­ва» битва со страшным врагом еще не закончена, ведь конец сра­жения должен быть победой, это же поражение для него — только начало битвы. Это поражение должно объединить русских кня­зей. Автор «Слова о полку Игореве» призывает не торжествовать — еще рано, а начинать битву за родную землю — вот путь, кото­рый видит автор «Слова»

Автор смело требует от князей согласованных действий про­тив общих врагов Руси и укоряет и стыдит их за бездеятельность: «Где же ваши золотые шеломы и сулицы лядские и щиты? Загоро­дите степи ворота своими острыми стрелами за землю Русскую, за раны Игоря, храброго Святославича!»

По словам Д. С. Лихачева, только «переживший сам ду­шевную утрату мог с такой психологической верностью пере­дать свое смятенное состояние, свое нежелание поверить в слу­чившееся несчастье». Ё «Слове» чувствуется замечательный русский дух последующей русской литературы, высокое созна­ние своей ответственности, своего писательского призвания, сво­его общественного долга.