Считая со времени образования СССР (которое произошло в 1922 году, через пять лет после свержения царя в ходе революции 1917 года), на высших постах в советском правительстве сменилось 10 человек. Однако достаточно продолжительным и значимым было пребывание у власти лишь пяти руководителей СССР: Ленина, Сталина, Хрущева, Брежнева и Горбачева.

После большевистской революции 1917 года главой правительства советской России Совета Народных Комиссаров, или Совнаркома) стал вождь большевиков Владимир Ульянов (Ленин), распустивший законодательное собрание и установивший большевистскую диктатуру. Ленин находился у власти около шести лет. После его смерти от инсульта в 1924 году власть в стране начал сосредотачивать в своих руках соратник Ленина Иосиф Сталин (1879—1953), который быстро подавил оппозицию и к 1929 году фактически стал единоличным правителем огромного государства. Сталин руководил СССР и в течение Второй мировой войны. После войны отношения между бывшими членами антигитлеровской коалиции быстро ухудшились. На Европу опустился железный занавес, а вскоре началась холодная война (1947—1989). Несмотря на то что внутренняя политика Сталина отличалась чрезвычайной жестокостью, он оставался у власти до своей смерти в 1953 году.

После смерти Сталина в Советском Союзе развернулась кратковременная, но весьма ожесточенная борьба между его лидерами. Сначала к власти пришел заместитель Председателя Совета Министров Георгий Маленков (1902—1988), долгое время бывший «правой рукой» Сталина. Однако уже в 1955 году Маленков был вынужден уйти в отставку, а Председателем Правительства стал его (и Сталина) бывший секретарь по вопросам обороны Николай Булганин (1895—1975). Впрочем, вся полнота власти в стране принадлежала не Булганину, а Генеральному секретарю Коммунистической партии Советского Союза Никите Хрущеву (1894—1971), который три года спустя отправил Булганина в отставку и сам стал «премьер-министром».

Хрущев объявил курс на «десталинизацию», заявив, что многие действия Сталина были ошибками. Кроме того, во времена Хрущева произошло некоторое повышение уровня жизни в СССР. В международных отношениях советский лидер придерживался политики «мирного сосуществования» с капиталистическими странами и даже совершил в 1959 году поездку в США, встретившись с тогдашним президентом Америки Дуайтом Эйзенхауэром (1890—1969). В 1960 году над территорией Советского Союза был сбит разведывательный самолет США, что породило в СССР понятные сомнения относительно политики сближения с Западом, взятой на вооружение Хрущевым. В это же время вследствие неурожая обострилась ситуация внутри страны. Тем временем Советский Союз вывел на орбиту первый искусственный спутник Земли, а также запустил в космос первого человека. Между СССР и США началась так называемая «космическая гонка». В конечном итоге неудачи во внутренней и внешней политике, в том числе резкое ухудшение отношений с коммунистическим Китаем, привели к падению Хрущева: в 1964 году он был отстранен от власти.

«Свержение» Хрущева было организовано его бывшим союзником и политическим советником Леонидом Брежневым (1906—1982). Эти события открыли Брежневу путь к власти, и, несмотря на то что главой правительства стал Алексей Косыгин (1904—1971), человеком № 1 в политической иерархии Советского Союза был Генеральный секретарь ЦК КПСС Брежнев. Во время пребывания у власти Брежнев держал под жестким контролем социалистический блок, последовательно наращивал военную мощь СССР (в этот период достигла своего максимума «гонка вооружений» между США и СССР однако практически ничего не предпринимал, чтобы предотвратить намечающийся упадок экономики страны.

После смерти Брежнева в 1982 году Генеральным секретарем ЦК КПСС стал Юрий  Андропов (1914—1984). Однако два года спустя Андропов умер, и первым лицом в государстве сделался Константин Черненко. Черненко также пребывал на высшем посту , недолго — в марте 1985 он скончался, и главой Коммунистической партии и всего  Советского Союза стал Михаил Горбачев (род. в 1931). После прихода к власти Горбачева правление сталинской «старой гвардии» наконец подошло к концу. Политике экономических реформ и открытости по отношению к Западу, взятая на вооружение новым советским лидером, в 1991 привела к распаду СССР и отстранению от власти коммунистов. При этом каждая из бывших республик Советского Союза превратилась в отдельное, независимое государство.