Ватикан дает число 265 — включительно с Папой Бенедиктом XVI, бывшим немецким кардиналом, избранным 19 апреля 2005 года, после смерти Иоанна Павла II (1920—2005). (В других списках фигурирует число 266. Расхождение заключается в личности Папы Стефана II, который умер в 752 году, после того как был избран, но до того, как состоялось его посвящение.) За исключением нескольких кратких периодов, когда Святой престол пустовал, Папы возглавляли Римско-католическую церковь как номинальные руководители (представители власти Иисуса Христа) с того времени, как Иисус сказал апостолу Петру: «Я говорю тебе: ты — Петр, и на сем камне Я создам Церковь Мою, и врата ада не одолеют ее» (Матф. 16:18).

Апостол Петр (также Симон) стал лидером христианского сообщества после распятия Христа и сделал Иерусалим центром своей проповеднической деятельности в Палестине. Согласно некоторым источникам, приблизительно в 55 году н. э. Петр перебрался в Рим и стал первым епископом этого города. Во время гонений на христиан в правление императора Нерона (37—68 н. э.) Петр в 64-летнем возрасте был распят на кресте на Ватиканском холме. После своей мученической смерти Петр был канонизирован. Собор Святого Петра — главная церковь христианского мира, — по преданию, построена над местом погребения Петра. Все эти события придали Риму особый статус в христианском мире, и впоследствии на Ватиканском холме был построен дворец, ставший вместе с прилегающей территорией независимым от Италии государством. Большинство Пап (за исключением восемнадцати) были итальянцами. Папа Иоанн Павел II, избранный понтификом в 1978 году, стал первым Папой-неитальянцем с 1523 года.

Папу Римского также называют Ваше Святейшество и понтифик.