«САМОЕ РЕШИТЕЛЬНОЕ ПРОИЗВЕДЕНИЕ ОСТРОВСКОГО». В драме Островского «Гроза» показана борьба между отжив­шими нормами жизни и новыми веяниями на рубеже 50—60 го­дов XIX века. Это был период общественного подъема, когда трещали устои крепостничества и в душной тревожной атмос­фере России действительно собиралась «гроза». Гроза «темно­му царству», гроза силам лжи и человеконенавистничества.

Главные действующие лица «Грозы» делятся на две основные группы: угнетатели и угнетенные. Смысл жизни первых заклю­чался в том, чтобы приобретать, увеличивать свое богатство да повелевать покорными. Дикой для наживы не брезгует никаки­ми средствами, не боясь даже говорить об этом вслух. Имея «ты­сячи», представители «темного царства» чувствуют свою силу и нагло требуют всеобщего уважения и покорности. Дикой, напри­мер, считает себя вправе ругать всех людей подряд безо всякого на то основания. Но боится тех, кто может дать ему решительный отпор. Оказывается, предел власти самодура зависит от степени покорности окружающих. Это хорошо поняла другая владычица «темного царства» — Кабаниха. Она знает, что одни деньги влас­ти еще не дают. Другим непременным условием является послу­шание тех, кто денег не имеет. Островский рисует Кабаниху как убежденную защитницу «темного царства». Свою главную задачу она видит в том, чтобы пресекать всякую возможность свободо­мыслия, запугать человека, держать его в вечном страхе.

В образах Дикого и Кабанихи Островский раскрывает тем­ную гнетущую силу, которая держит в страхе и повиновении многих людей. Многих, но не всех. Мы чувствует, что «тем­ное царство» рушится, изживает себя. В обществе самодуров растет другая жизнь, с другими началами, посылающая, по словам Добролюбова, «нехорошие видения темному царству». Эта новая сила воплощена в образе Катерины.

Катерина по складу характера отличается от всех действу­ющих лиц «Грозы». Цельная, сильная натура, Катерина тер­пит лишь до поры до времени. Она отличается открытым ха­рактером, искренностью, моральной чистотой, «Обманывать-то я не умею, скрыть-то ничего не могу», — говорит она. Тонко чувствующая жизнь, Катерина, словно птица в клетке, тоску­ет в неволе. В основе протеста Катерины лежит стремление отстоять свободу своей личности; жить в неволе «темного цар­ства» для нее хуже смерти. И Катерина предпочла смерть. Гибель девушки поколебала царство мертвящего холода, лжи и человеконенавистничества. Под влиянием смерти Катерины Кулигин, Тихон, Варвара, Борис открыто выступают против «самодурной силы». Почему же Островский показал протест слабой Катерины, пусть даже неосознанный?

Почему так знаменательно возмущение, хотя робкое и бес­сильное, Тихона и Бориса? Потому, что «самый сильный про­тест, — по словам Добролюбова, — бывает тот, который под­нимается, наконец, из груди самых слабых и терпеливых». А если слабые люди бросают вызов «самодурной силе», значит, в России просыпается страшный гнев народных масс, и обще­ственный строй» существовавший в дореформенной России, должен быть разгромлен и исчезнуть навсегда. Пьеса «Гроза» звучит как приговор «темному царству». Недаром русский критик Добролюбов назвал «Грозу» А. Островского самым решительным произведением Островского».