Пугачёв — разбойник или освободитель? Известно, что в начале 30-х годов XIX века А. С. Пушкин изу­чал архивы и совершил поездку по местам Пугачёвского восста­ния с целью написать «Историю Пугачёва». В работе над произ­ведением у Пушкина возник замысел создать роман из эпохи пу­гачёвщины. Этот замысел он осуществил в 1836 г., издав повесть «Капитанская дочка».

Наряду с Гринёвым одним из главных героев повести стал Емель­ян Пугачёв. Пугачёв — историческое лицо. Он возглавил народную войну в годы царствования Екатерины II. Он выдавал себя за импе­ратора Петра III, обещал крепостным крестьянам волю и землю, не­русским народностям — национальную свободу. Не все повстанцы верили, что ими руководит Петр III, но народ верил в доброго царя и видел, что вождь восстания выступает защитником народа.

А. С. Пушкина Пугачёв интересует прежде всего как человек, как личность. Впервые мы встречаемся с ним во второй главе повести как с провожатым, который помог Гринёву в буран доб­раться до жилья. Это был человек «лет сорока, росту среднего, худощав и широкоплеч… Лицо его имело выражение довольно приятное, но плутовское». И разговор на постоялом дворе он вёл довольно странный. Пушкин создаёт неоднозначный образ. С од­ной стороны, Пугачёв — «злодей», «разбойник», «мошенник», с дру­гой — защитник, справедливый «государь-батюшка».

Пётр Гринёв и его отец, капитан Миронов и другие дворяне считают Пугачёва «бродягой» и «злодеем». Они присягнули «ве­рой и правдой служить императрице», защищать интересы само­державия. Для них Пугачёв представляет опасность. Когда они го­ворят, что он самозванец, они правы. Ведь Пугачёв обманывал народ, называл себя царём Петром III. Пугачёв и его мятежные отрады жестоко расправлялись со всеми, кто был против них. Пуш­кин описывает, как Пугачёв приказал повесить капитана Миро­нова и расправиться с Василисой Егоровной, рассказывает, что при взятии другой крепости «злодеем» были повешены комендант и все офицеры. Пугачёв знает, что за жестокость его называют «крово­пийцей». Он сравнивает себя с орлом, который любит волю и ради свободы отказывается от долгой жизни. Он понимает, что глав­ные его союзники — «воры». «… при первой неудаче они свою шею выкупят моей головою», ~ говорит он Гринёву и понимает, что пощады ему не будет.

Но среди сторонников Пугачёва были не только воры и раз­бойники. Простой народ, угнетаемый помещиками, переходил на сторону Пугачёва, встречал его хлебом-солью. Крестьяне, ожидая его прихода, бунтовали против своих хозяев и расправлялись с ними. В Пугачёве народ видел своего заступника и спасителя. Крестьяне, казаки и люди разных народностей многомиллионной России присоединялись к нему и называли Пугачёва «государём». Они верили, что царь может быть добрым и справедливым. И таким царём был для них Пугачёв. Даже после первой неудачи Пугачё­ву удалось собрать второй раз многотысячное войско. Он хотел идти на Москву. У него был полководческий талант: в одном из сраже­ний было, по его словам, «сорок енералов убито, четыре армии взято в полон». Но восстание было обречено. Это чувствовал и сам Пугачёв, говоря о подкупности своих соратников. Кроме того, для многих крестьян «бунт их был заблуждение, мгновенное пьянство, а не изъявление их негодования».

Как предводитель восстания Пугачёв был жесток со своими врагами. Но Пушкин показал, что в человеческом отношении Пугачёв может быть добрым и справедливым, благородным чело­веком. Хотя Гринёв был его врагом, Пугачёв, действуя по посло­вице «долг платежом красен», не только не казнил Гринёва, но даже помог освободить Марию Ивановну. Он по достоинству оценил добрый поступок Гринёва во время снежного бурана в степи, во­инскую доблесть и дворянскую честь Гринёва, не согласившегося стать изменником.

Можно сказать, что по характеру Пугачёв, вероятно, был не­плохим человеком. Для помещиков, дворян и императрицы он был злодеем, разбойником. Для простого народа Пугачёв — ос­вободитель и спаситель. Борьба с двух сторон была жестокой и беспощадной. Царские войска вешали повстанцев, пытали, от­резали уши, вырывали язык и заковывали в колоды и кандалы. В ответ на это Пугачёв столь же жестоко поступал со своими про­тивниками.

Правительственные войска жестоко расправились с восстав­шим народом. В январе 1775 г. Пугачёва казнили, тысячи уча­стников восстания были повешены. В то время Пугачёв и про­стой народ не могли победить и добиться воли и справедли­вости.