Пугачев — предводитель народного восстания. Очень долгое время после подавления народно-освободительного восстания в 1775 г. имя Пугачева — предводителя восстания — было под запретом. Даже во времена Пушкина дворянские историки и мемуаристы писали о восстании и его вожде с ненавистью, ругая и проклиная мятежников, называя их не иначе как “злодеи”, “грабители”, “разбойники”, “убийцы”.

Пушкин первым из литераторов и историков увидел в предводителе восстания выдающегося человека из народа, замечательную и интересную личность. Прислушиваясь к мнению народа, беседуя со стариками, записывая поэтические предания и легенды, Пушкин отметил, что народ относится к “разбойнику” с любовью, называя его “красным солнышком”, “отцом”, заступником угнетенных, защитником бедных.
Великому Пушкину удалось создать правдивый исторический образ Пугачева, глубокий и неоднозначный. Эту разность мнений о бунтовщике Пушкин отобразил в прочувствованных словах Гринева — главного героя повести, дворянина, которого судьба близко свела с Пугачевым: “Не могу изъяснить то, что я чувствовал, расставаясь с этим ужасным человеком, извергом, злодеем для всех, кроме одного меня. Зачем не сказать истины? В эту минуту сильное сочувствие влекло меня к нему. Я пламенно желал вырвать его из среды злодеев… и спасти его голову, пока еще было время”.
Пугачев для Гринева — враг, преступник, “злодей”. Однако каждый раз обстоятельства столкновений этих людей складывались таким образом, что позволяли проявить ум, благородство, мужество “разбойника”, его глубокую человечность и чуткость к чужой беде. Однажды показав дорогу Гриневу во время бурана, Пугачев становится его вожатым на всю жизнь, помогая в трудных ситуациях, способствуя обретению личного счастья.
В ходе чтения мы видим, что Пугачев встал на путь освободительной борьбы не ради бессмысленного мятежа. Он чувствует себя заступником угнетаемых и несправедливо обиженных, и поэтому в его действиях, несмотря на их жестокость и беспощадность, много истинно царского величия.
Пугачев верит, что, объединив усилия и взяв в руки оружие, народ сумеет отстоять свои права и завоевать свободу. Он рассказывает Гриневу старую калмыцкую сказку, Благоразумный ворон живет 300 лет из-за того, что питается падалью. Отважный орел, живущий всего 33 года, не согласен с этим: “чем триста лет питаться падалью, лучше раз напиться живой кровью”.
Но, несмотря на мудрость, Пугачев не мог сам управлять всем ходом восстания, поэтому он окружил себя советчиками, казаками, без согласования с которыми старался не предпринимать никаких действий. Они же,со своей стороны, часто действовали без его ведома и даже управляли им.
Со временем Пугачев понимает обреченность восстании, поскольку большинство крестьян не привыкли отстаивать свои права. Бунт для них — это “заблуждение, мгновенное пьянство, а не изъявление их негодования”. К тому все самые ярые сторонники и союзники Пугачева — “воры”, и это он тоже прекрасно понимает: “Мне должно держать ухо востро; при первой неудаче они свою шею выкупят моею головою”. Но обратной дороги для Пугачева нет, поскольку власти никогда не простят ему мятежа: “Поздно мне каяться. Для меня не будет помилования. Буду продолжать как начал”. Да и не желает предводитель бунта поворачивать вспять. “Улица моя тесна; воли мне мало”, — говорит он.
Непримиримость к угнетению и стремление к свободе помогли Пугачеву встать во главе освободительного восстания, повести за собой миллионы людей. Его образ стал символом борьбы простого народа за свои права, поэтому люди до сих пор хранят память об отважном и справедливом заступнике и вожде,