ПОЭМА «МЕРТВЫЕ ДУШИ», написанная в годы разгула нико­лаевской реакции, поразила всю Россию. В «Мертвых душах» дана широкая социальная панорама первых десятилетий про­шлого века. Читая «Мертвые души», мы сначала смеемся. Од­нако смех скоро уступает место раздумьям, становится горько и больно за Россию. Комическое в поэме лишь более ярко отте­няет общую трагическую картину русской действительности.

Центральное место в произведении отведено образам поме­щиков и чиновников. Неприглядные портреты сменяются дру­гими, еще более неприглядными, ужасающие картины быта провинциальной России следуют одна за другой. Гоголь описы­вает в «Мертвых душах» не какие-то редко встречающиеся угол­ки России. Он показывает типичные картины самой обычной жизни помещиков, чиновников на обширных пространствах стра­ны. Мертвящее впечатление производят эти картины. Города в запустении, в них царствует произвол чиновников-взяточников и пошлая обывательщина. Между городами разбросаны нищие деревни, похожие издали на «кучи старых дворов». Среди дере­вень стоят дворянские усадьбы, где паразитически живут и вла­ствуют маниловы, коробочки, Плюшкины, собакевичи и им по­добные. Они давно утеряли человеческий облик и не живут, а коптят небо — ленивые, грубые, без мыслей и без чувств, стра­дающие разве что от обжорства плодами чужого труда.

Паразитизм, корыстолюбие, духовное убожество свойствен­ны не только помещикам, но и другим слоям так называемого «образованного» общества. В среде городских чиновников, показанной Гоголем в «Мертвых душах», процветает угодни­чество перед высшим по чину, взяточничество, мелкие обыва­тельские интересы, сплетни. Правители города не обременя­ют себя заботами о городском благоустройстве, но очень ревностно занимаются своим обогащением. Тот же полицмей­стер — неисправимый взяточник, который чувствует себя в лавках местных купцов полным хозяином. С иронией отзыва­ется Гоголь и об уровне образованности городских чиновни­ков, подчеркивая, что некоторые из них совсем ничего не чи­тают. Под стать мужской части городского общества были и дамы, основным занятием которых были виртуозные сплетни да мечтания о чинах и богатстве.

Образы крестьян и положение народа описаны скупо. Но и то немногое, что показывает Гоголь, говорит о пагубном вли­янии крепостного права, делающего крестьян темными и за­битыми. Так по кирпичикам складывается ужасающая кар­тина жизни помещичьей России.

Поэма Гоголя стала разоблачением не отдельных пороков и недостатков, а всего общественного строя — лживого, ос­нованного на угнетении и бесчестности; пронзительным об­винением всего существующего жизненного уклада России в середине XIX века.