14 сентября 1812 года царь Александр I (1777—1825), стараясь помешать Наполеону Бонапарту и его армии восстановить силы после изнурительного Бородинского сражения, издал приказ поджечь Москву. В результате серии войн Наполеон Бонапарт к 1807 году практически полностью подчинил себе Европу, в том числе нанес России чувствительные поражения в 1805 и 1807 годах. В июне 1807 года русский царь заключил с французским императором Тильзитский мир, который многие историки — в отличие от современников — называют поистине гениальным ходом. Теперь Наполеон считал Александра своим союзником, а у русских появилась возможность накопить силы перед решительной схваткой с могущественной Францией.

В 1812 году Россия возобновила торговлю с Великобританией, нарушив таким образом организованную Наполеоном блокаду этого государства. Спустя несколько месяцев началось вторжение Наполеона и его 600-тысячной Великой армии на территорию России. Помня о былых поражениях, Александр в первое время после начала вторжения в Россию не вступал с Наполеоном в решительное сражение, вместо этого изматывая его войска мелкими стычками, партизанскими атаками и длительным отступлением. Кроме того, отступающие русские обычно сжигали все запасы, что сильно осложняло действия французской армии. После сражения под деревней Бородино в августе 1812 года Наполеону все же удалось занять Москву, но вскоре он был вынужден начать отступление из России. Спустя полтора года французскому императору пришлось отречься от престола.