Почему Н. А. Добролюбов назвал Катерину «лучом света в темном царстве» ? «Драма “Гроза”, — как писал Добролюбов, — без сомнения, самое решительное произведение Остров­ского».

С поразительной силой изображает Островский уго­лок «темного царства», где нагло попирается в лю­дях человеческое достоинство. Хозяевами жизни здесь являются самодуры.

Они теснят людей, тиранствуют в своих семьях и подавляют всякое проявление живой человеческой мысли.

Среди героев драмы главное место занимает Кате­рина, которая задыхается в этом затхлом болоте. По складу характера и интересам Катерина резко вы­деляется из окружающей ее среды. Судьба Катери­ны, к сожалению, является ярким и типичным при­мером судеб тысяч русских женщин той поры. В семье Катерина не имеет никаких прав, она не вольна даже распоряжаться собой. С теплотой и лю­бовью она вспоминает родительский дом, свою деви­чью жизнь. Там она жила вольготно, окруженная ла­ской и заботой матери.

В совершенно иные условия попала Катерина в доме мужа. На каждом шагу она чувствовала зави­симость от свекрови, терпела унижения и оскорбле­ния. Со стороны Тихона она не встречает никакой поддержки, а тем более понимания, так как он сам находится под властью Кабанихи. По своей доброте Катерина готова относиться к Кабанихе, как к род­ной матери. Но искренние чувства Катерины не встречают поддержки ни у Кабанихи, ни у Тихона. Жизнь в такой обстановке изменила характер Кате­рины: «Какая я была резвая, а у вас завяла сов­сем…» Искренность и правдивость Катерины стал­киваются в доме Кабанихи с ложью, лицемерием, ханжеством, грубостью.

Когда в Катерине рождается любовь к Борису, это ей кажется преступлением, и она борется с нах­лынувшим на нее чувством. Правдивость и искрен­ность Катерины заставляют ее страдать так, что ей приходится наконец покаяться перед мужем. Все это и явилось причиной трагедии Катерины. Публичное покаяние Катерины показывает всю глубину ее стра­даний, нравственного величия, решимости. Но пос­ле покаяния ее положение стало невыносимым. Муж не понимает ее, Борис безволен и не идет ей на помощь. Положение стало безвыходным — Катери­на гибнет.

Образ Катерины имел для современников Остров­ского и для последующих поколений огромное вос­питательное значение. Он звал на борьбу со всеми формами деспотизма и угнетения человеческой лич­ности.

Это выражение растущего протеста масс против всех видов рабства.

Добролюбов писал, что характер Катерины «ис­полнен веры в новые идеалы и самоотвержен в том смысле, что ему лучше гибель, нежели жизнь при тех началах, которые ему противны.

Решительный, цельный характер, действующий в среде Диких и Кабановых, является у Островского в женском типе, и это не лишено своего серьезного значения».

Далее Добролюбов называет Катерину «лучом све­та в темном царстве». Он говорит, что самоубийство ее как бы осветило на миг беспробудный мрак «тем­ного царства».

В ее трагическом конце, по словам критика, «дан страшный вызов самодурной силе».