Широкая известность этого исторического персонажа объясняется не столько размахом его прижизненных достижений, сколько тем фактом, что эти достижения были тщательно задокументированы его советником Эйнхардом, написавшим книгу *Vita  Сагоli Маgni* («Жизнь Карла Великого»).

Карл Великий (742—814) стал королем западных франков после смерти своего отца, Пипина Короткого (прибл. 714—768). В 771 году умер брат и соправитель Карла Карломан, и молодой человек стал королем всех франкских земель. Вскоре он начал вести завоевательные войны, в ходе которых была завоевана значительная часть Западной Европы — в том числе Саксония, Ломбардия, северо-восточная Испанияи Бавария. При покорении различных народов и земель Карл нередко пользовался весьма жестокими приемами: к примеру для усмирения восстаний германского племени саксов он в течение двух десятилетий постоянно прибегал к массовым казням В 800 году, после завершения объединения всех завоеванных земель, Папа Лев II (прибл. 750—816) возложил на голову Карла императорскую корону, что положите начало существованию Священной Римской империи. Карл Великий покровительствовал искусствам, литературе и науке, которые со времен падения Западной Римской империи пребывали в состоянии упадка, и некоторые историки называют время  правления в Западной Европе «малым возрождением». Карлу приписывают заложение основ западной цивилизации, активное развитие которой началось в конце средневековья. Карл Великий правил до своей смерти в 814 году.