Эпитет «Великий» может быть обманчивым: несмотря на то что царь Петр I (1672—1725) и царица Екатерина II (1729—1796) являются наиболее известными представителями династии Романовых, а их правление действительно характеризовалось значительными достижениями, эти достижения нередко оборачивались обнищанием и страданиями простого народа.

Считается, что именно Петр I сблизил Россию с европейской цивилизацией и вывел свою страну в число ведущих европейских держав. Однако при нем, как и при Екатерине, крестьяне России оставались крепостными, их можно было продавать и менять. Кроме того, бесконечные войны, которые Россия вела во время правления Петра, не могли не сказаться на экономике страны. Фигура Петра в истории России весьма противоречива: он фактически положил начало системе высшего образования в стране, провел реформу календаря и упростил алфавит, но многие его реформы претворялись в жизнь чрезвычайно жестокими методами. Вероятно, наиболее известным шагом Петра был перенос столицы государства из Москвы в Санкт-Петербург (1914—1918 Петроград, 1918—1991 Ленинград) — город, который он построил на отвоеванной у Швеции болотистой местности. Этот город, который русский классик назвал «окном в Европу», стал настоящей жемчужиной российской монархии.

Правление Екатерины Великой также характеризовалось значительными достижениями в области культуры и искусства (в частности, Екатерина длительное время вела переписку с французским философом и писателем Вольтером (1694—1778)), но в то же время ее царствование стало периодом наибольшего бесправия крепостного крестьянства. Ее приход к власти никак нельзя назвать цивилизованным: в 1744 году она вышла замуж за наследника российского престола, который в 1762 стал царем Петром III. Год спустя Екатерина стала участницей заговора, направленного на лишение власти ее собственного супруга. Петр III был убит, а Екатерина сделалась полновластной правительницей России. В начале своего царствования она пыталась провести реформу социально-политического устройства страны, однако крупнейшее крестьянское восстание 1773—1775 годов и Французская революция (начавшаяся в 1789 году) подвигли императрицу на укрепление и защиту своей абсолютной власти. Как и Петр I, Екатерина II с помощью ряда войн значительно расширила границы Российской империи.