«Общественное значение писателя… «Записки охотника», одно из наиболее известных произведений И. С. Тургеньева, были опубликованы в 1852 г. Очерк «Хорь и Калиныч» был напечатан в первом номере «Современника» за 1847 г. Этот рас­сказ из «Записок охотника» получил высокую оцен­ку В. Г. Белинского: «Тургенев зашел к народу с та­кой стороны, с какой до него к нему еще никто не до­ходил». Белинский писал, что в очерке ярко прори­сованы типы русских крестьян.

Успех произведения окрылил Тургенева, и вскоре в «Современнике» появился ряд его очерков, позднее объединенных названием «Записки охотника». Эти рассказы раскрывают перед читателем различные стороны провинциального быта, знакомят с людьми различного социального положения.

Основной темой «Записок охотника» являются взаимоотношения крестьян и помещиков при крепо­стном праве. Тургенев рассказывает о несчастных судьбах простых людей, о гибели народа и жестоко­сти помещиков и старост.

Крестьяне в рассказах Тургенева представляют собой многогранные образы, прописаны они с теп­лотой и сочувствием. Положение крестьян волнует писателя. «Записки охотника» — рассказы анти­крепостнической направленности, что выразилось в следующем. Тургенев презирает господ, которые смотрят на крестьянина как на бессмысленное суще­ство. Для автора крестьянин — человек, наделен­ный природным умом, смекалкой и отзывчивым сердцем.

Тонко и с большой наблюдательностью образ кре­постного человека описан Тургеневым в рассказе «Бирюк». Здесь повествуется о леснике, приютив­шем охотника в грозу у себя дома. В самом начале рассказа, еще не зная, кем является Бирюк, что он собой представляет, читатель видит условия его бы­та и сразу проникается состраданием к леснику. «Изба лесника состояла из одной комнаты, закопте­лой, низкой и пустой, без полатей и перегородок… Я посмотрел кругом — сердце во мне заныло: невесе­ло войти ночью в мужицкую избу». Бирюк — чело­век, знающий свое дело, на совесть выполняющий ту работу, которую ему поручил барин: «не было еще на свете такого мастера своего дела». И что же он получил за это? Нищету, бесправие и одиночест­во. Одиночество потому, что ненавидели его кресть­яне за умение исправно нести свою службу, потому, что «вязанки хворосту не даст утащить», обязатель­но найдет и поймает.

Охотник, а вместе с ним и читатель, видят под­тверждение слухов о Бирюке в деле. Лесник слышит звук топора и отправляется ловить браконьера. Тур­генев, выступающий в рассказе в роли охотника, — за ним. «Бог его знает, как он узнавал дорогу, но он останавливался только изредка, и то для того, чтобы прислушиваться к стуку топора». Охотник этого сту­ка не слышал. Кажется, Бирюк пользуется каким-то звериным чутьем, недоступным простым людям, а не человеческими чувствами. Это с новой силой убежда­ет читателя в том, что лесник — мастер своего дела, каких еще поискать. Тем сильнее чувствуется неспра­ведливость помещика, который своему верному, от­личному слуге позволяет жить в ужасающей нище­те и бесправии.

Без труда Бирюк ловит нарушителя, связывает его и ведет домой. Ни угрозы, ни подкуп не могут смягчить его сердце. Здесь он предстает перед нами человеком цельным, несгибаемым, чуждым матери­альных благ и корысти. А как насчет жалости? И чи­татель, и охотник, и сам Бирюк прекрасно понима­ют, что мужик нарушил закон не от хорошей жизни. Нужда — это бич не только лесника, но и всего русско­го крепостного народа. Возможно, что поступок на­рушителя достоин осуждения, но мужик имеет еще и право на сожаление и оправдание своего поведе­ния.

Здесь сталкиваются две философии, две полярные точки зрения. С одной стороны, Бирюк, как человек, поставленный охранять лес, не может поступить ина­че. Он должен наказать мужика. Но, с другой сторо­ны, лесник — тот же самый крепостной, который не понаслышке знает о тяготах и горести подневольного человека. И если охотник может только пожалеть мужика, то Бирюк — понять все его переживания и мотивы поступков: «…К крайнему моему изумле­нию, он одним поворотом сдернул с локтей мужика кушак, схватил его за шиворот, нахлобучил ему шап­ку на глаза, растворил дверь и вытолкнул его вон». Бирюк не простил мужику его поведения, это видно по тому, каким образом он отпустил пленника. Лес­ник живет по принципу: как бы ни было худо — не воруй. Но он понимает еще и ту великую несправед­ливость, которая обязательно присутствует в крепо­стном обществе. И это в его глазах — еще большее преступление.

Тургенев открыл Россию и простого русского че­ловека. Именно благодаря ему получила развитие крестьянская тема в отечественной литературе.

Автор выделил многообразие человеческих типов из не замечаемой или идеализируемой народной мас­сы, что свидетельствовало о ценности каждой челове­ческой личности. В «Записках охотника» Тургенева крепостной порядок предстал как чуждая, зловещая сила.