Образ Пугачева. Огромную исследовательскую работу пришлось провести А. С. Пушкину во время сбора исторических данных для написания “Истории Пугачева”. Он изучал исторические материалы, разговаривал с людьми — современниками восстания, в результате чего удалось создать яркий и живой образ этого неоднозначного человека.

Первая встреча главного героя повести Петра Гринева с Пугачевым очень символична — она происходит в степи, во время бурана. Проявляя смекалку и хладнокровие, незнакомый человек выводит “барского дитя” со спутниками в метель к жилью, чем спасает их от замерзания. В знак благодарности Петр дарит незнакомцу тулуп, который волей случая спасает вскоре от смерти самого Петра и дает ему возможность поближе познакомиться с Пугачевым.
Внешность незнакомца сразу показалась Гриневу “замечательной”: среднего роста, худощавый и широкоплечий человек лет сорока с большими живыми глазами, довольно приятным, но плутовским выражением лица.
Во время второй встречи Гринев видит в Пугачеве беглого каторжника, вора, самозванца, врага. Встреча происходит во время штурма мятежниками Белогорской крепости, и, несмотря на предвзятое отношение, Петр не может не восхищаться мужественностью и бесстрашием “атамана”. После взятия крепости Пугачев жестоко расправился со всеми, кто не пожелал признать в нем царя. “Суд и расправу” вершит он на “троне”, пока его “войско” грабит дома защитников крепости. Несмотря на жестокость суда над непокорными обитателями крепости, остальные жители с радостью, с хлебом-солью встречают “освободителя”.
Искренность, честность, открытость и вместе с тем смелость Гринева в отказе его служить Пугачеву “с усердием” вызывают в беглом каторжнике изумление, понимание. Он умеет ценить смелых людей, а Гринев верит в то, что малодушие и слабость не могут принести пользы человеку.
Несмотря на то, что Гринев отказался признать в нем государя и даже пообещал сражаться против него, Пугачев помогает молодому офицеру не один раз: дает коня и шубу, чтобы добраться до Оренбурга, помогает спасти любимую Гринева — Машу Миронову. Таким образом, Пушкин высвечивает в Пугачеве не только жестокость и самоуправство “злодея” и “самозванца”, но и качества, сделавшие предводителя крестьянского восстания любимцем народа: справедливость, прямоту, ореол защитника невинных и освободителя.
Превыше всего ценит Пугачев волю и свободу. Со временем он понимает обреченность восстания, ведь для многих крестьян бунт — это “заблуждение, мгновенное пьянство, а не изъявление их негодования”. Но Пугачев уверен, что “чем триста лет питаться падалью, лучше раз напиться живой кровью”. Нет обратной дороги для мятежника, поднявшего руку на государственную власть. И крестьяне оценили действие новоявленного “царя” как подвиг, благодарностью ответив на приход защитника и освободителя простого народа, угнетаемого помещиками.