Образ крестьянки Матрены Тимофеевны. У Некрасова много произведений, где он размыш­ляет о судьбах простых женщин («Тройка», «Мороз, Красный нос», «Орина, мать солдатская», «Рыцарь на час» и др.). Не случайно в поэме «Кому на Руси жить хорошо» центральная часть повествования от­ведена одному персонажу — русской крестьянке.

Пожалуй, ни об одной крестьянской женщине Не­красов не писал с такой теплотой и любовью, как о Матрене Тимофеевне. Он предоставляет право геро­ине самой рассказывать о том «счастье», которое вы­пало на ее долю. Героиня рассказывает странникам о своей жизни и предлагает им самим сделать вывод о том, можно ли назвать ее счастливым человеком.

Матрена Тимофеевна проходит через все испытания, в каких могла побывать русская женщина. В роди­тельском доме ей жилось привольно и весело, а после замужества пришлось работать, как рабе, сносить попреки мужниной родни. Муж ее уезжает на зара­ботки, и Матрена остается совсем одна в чужой ей се­мье. Радость приносят приезды мужа:

Зимой пришел Филлипушка,

Привез платочек шелковый

Да прокатил на саночках

В Екатеринин день,

И горя словно не было!..

По-настоящему счастлива Матрена после рожде­ния сына Демушки. Но тут ее постигло великое горе: сын погибает. Тяжело пережила она смерть Демуш­ки. Далее в ее жизни происходит много несчастий: преследование господского управляющего, голодный год, нищенство. Дед Савелий не случайно говорит о доле крестьян:

Мужчинам три дороженьки:

Кабак, острог да каторга,

А бабам на Руси

Три петли: шелку белого,

Вторая — шелку красного,

А третья — шелку черного,

Любую выбирай!

Но в трудные минуты Матрена Тимофеевна про­являла твердость и настойчивость: хлопотала об ос­вобождении мужа, незаконно взятого в солдаты, даже отправилась к самому губернатору; вырвала Федотушку, когда вздумали наказать его розгами. Несмотря на трагические обстоятельства своей жиз­ни, она сумела сохранить достоинство, благородство и непокорность. От ее образа веет величавостью. В ней остались неизменными огромная энергия, душевная ясность, трудолюбие, жизнестойкость. Непокорная, ре­шительная, она всегда готова отстаивать свои права, и это сближает ее с Савелием. О себе Матрена Тимо­феевна говорит:

Я потупленную голову,

Сердце гневное ношу!..

По мне обиды смертные

Прошли неоплаченные…

Рассказав о своей многотрудной жизни странни­кам, она говорит, что «не дело — между бабами счастливую искать!» В последней главе, названной «Бабья притча», крестьянка говорит об общей жен­ской доле:

Ключи от счастья женского,

От нашей вольной волюшки

Заброшены, потеряны

У бога самого.

Но Некрасов уверен, что «ключи» должны най­тись. Крестьянка дождется и добьется счастья. Поэт говорит об этом в одной из песен Гриши Доброскло- йова:

Еще ты в семействе покуда — раба,

Но мать уже вольного сына!

Автор в образе Матрены Тимофеевны воплотил некую грань своего эстетического идеала. В нем за­ключена духовная красота народного характера.