Образ Чичикова в поэме Гоголя. «Бессмертной заслугой русской литературы перед всей куль­турой является то, что она в лице Н.В. Гоголя встретила героя бизнеса, героя «конформизма», героя личной карьеры, героя «ра- стиньяковщины» своим уничтожающим смехом и всем стала видна и его мертвая душа, и его конечная смертельная обречен­ность, прикрытая самоуверенностью и респектабельностью», — писал В.В. Ермилов.

Таким героем у Гоголя становится Чичиков, ловкий делец- предприниматель. Главной жизненной целью Павла Ивановича является материальный достаток, комфорт и положение в обще­стве. И для достижения этой цели, по мнению героя, хороши любые средства — обман, плутовство, казнокрадство. Дела, про­ворачиваемые Павлом Ивановичем, по замечанию писателя, носили название «не очень чистых». Однако главной авантюрой Чичикова становится «приобретение» мертвых душ. Он скупает души умерших крестьян с целью заложить их в банке в качестве живых до новой переписи населения и получить значительное состояние. С этой целью Павел Иванович приезжает в губернс­кий город NN.

И первое, что интересует Чичикова, — это «состояние края: не было ли каких болезней в их губернии — повальных горячек, убийственных каких-либо лихорадок, оспы и тому подобного». Интерес Павла Ивановича понятен — от повальных болезней зависит количество умерших крестьян и, соответственно, коли­чество душ, которые можно будет заложить в банке. Однако в своем «предприятии» Чичиков проявляет не просто рациональ­ную заинтересованность делового человека. Герой проявляет и свои чувства, эмоции, и реакция Чичикова на сообщения о смер­тях, болезнях, пожарах противоположна нормальной человечес­кой реакции. Договорившись с Маниловым, который не захотел брать деньги «задуши, которые в некотором роде окончили свое существование», Чичиков «чуть не произвел даже скачок по об­разцу козла, что, как известно, производится только в самых силь­ных порывах радости». Живейшее нетерпение испытывает Па­вел Иванович, услышав от Собакевича, что Плюшкин, у которо­го люди «как мухи мрут», живет всего в пяти верстах. Наконец, «приобретя» у Плюшкина большое количество душ умерших и беглых крестьян, Чичиков даже поет. Радость, счастье героя обус­ловлены не жизнью, а смертью.

В связи с этим в поэме возникает мотив чертовщины, бесов- ства, связанный с образом главного героя. «В сознании Гоголя образ героя «Мертвых душ» не мог не связываться с образами народных сказок, всегда сопрягавших золото с преступлением, с костями и могилами. За образом Чичикова стоит образ Басав- ркжа, стоит тема продажи души дьяволу», — замечает В.В. Ер­милов.

Ассоцииации с нечистой силой, с ее возможностями пере­воплощения, вызывает и портрет героя, и изменчивость его по­ведения, и изменчивость самого его образа в глазах окружаю­щих. Чичиков многолик, и Гоголь подчеркивает это уже в самом описании внешности героя: «В бричке сидел господин не краса­вец, но и недурной наружности, ни слишком толст, ни слиш­ком тонок, нельзя сказать, чтобы стар, однако и не так, чтоб слишком молод». Манеры Павла Ивановича тоже неопределен­ны. Говорит он «ни громко, ни тихо, а совершенно так, как сле­дует». Чичиков может с легкостью поддержать разговор прак­тически на любую тему — о лошадином заводе, о бильярдной игре, о выделке горячего вина, о добродетели. Павел Иванович может с легкостью приспособиться к любому человеку. С Ма­ниловым он становится «приятным собеседником», любезным и добродушным, с Коробочкой — простым, старинным патри­архальным барином, с Плюшкиным — степенным, рассудитель­ным чиновником.

Изменчивость, многоликость Чичикова отражается и в вос­приятии его окружающими. Для жителей губернского города Павел Иванович сначала — «благонамеренный человек», затем — «херсонский помещик», однако к концу романа образ его рез­ко снижается — Чичикова считают «подосланным чиновником из канцелярии генерал-губернатора», капитаном Копейкиным, «переодетым Наполеоном», «шпионом», «делателем фальшивых бумажек», даже Антихристом.

Вообще, мотив черта возникает и в отдельных сюжетных си­туациях поэмы. Павел Иванович призывает черта, необдуманно оставшись переночевать у Ноздрева. Перепачканный в грязи, Чичиков напоминает Коробочке борова. Наконец, уехав с бала, раздосадованный Павел Иванович причисляет это развлечение к нерусским, бесовским занятиям: «Просто дрянь бал, не в рус­ском духе, не в русской натуре; черт знает что такое: взрослый, совершеннолетний вдруг выскочит весь в черном, общипанный, обтянутый, как чертик, и давай месить ногами».

Мотив чертовщины, бесовства звучит и в самом сюжете по­эмы. Авантюра Чичикова безнравственна по самой своей сути, так как бессмертная душа человеческая не может являться пред­метом торга. Однако героя не волнует моральная сторона вопро­са. Подобно Мефистофелю, он втягивает в свое бесовское пред­приятие провинциальных помещиков. Причем каждого из них Чичиков искушает по-своему. Манилову в этой сделке предостав­ляется возможность проявить свою «приятность», любезность, «образованность». Экономная Коробочка, не понимая сути сдел­ки, соблазняется мыслью о казенных подрядах, возможности про­дать в казну муку и свиное сало. Практичный, деловитый Собаке- вич тоже соблазняется явной выгодой сделки. Плюшкин удовлет­воряет собственную алчность. Характерно, что Чичикову не уда­ется втянуть в аферу лишь Ноздрева. Однако это происходит не благодаря добродетели последнего, а, пожалуй, наоборот, благо­даря его крайней безалаберности и непредсказуемости.

При других обстоятельствах бесхитростным обитателям име­ний, вероятно, и в голову бы не пришла мысль о самой возможно­сти подобной «сделки». Однако вот появляется Чичиков, и герои становятся участниками безнравственного предприятия, залож­никами собственных качеств, собственного образа жизни и миро­восприятия. Причем сами по себе образы гоголевских помещи­ков далеки от образов демонических злодеев. Однако жизнь их, по Гоголю, бездуховна, лишена осмысленного содержания, необ­ходимого человеку нравственного наполнения. В этих условиях любое положительное качество (в гоголевских помещиках есть и позитивные черты) становится, по мысли писателя, бездействен­ным и бесполезным, человек же поддается соблазнам.

Вовлекая каждого из помещиков в свою аферу, Чичиков вы­ступает в поэме настоящим бесом-искусителем. Его похожде­ния — не просто занимательные приключения плута и мошен­ника, это покушение на основу основ жизни, это неуважение к «великим и святым обязанностям» человека. И в этом заключен глубинный, внутренний смысл поэмы.