Обитатели белогорской крепости: кто они? Отец Петруши Гринева, отставной военный, вряд ли сам догадывал­ся, отправляя сына на службу в Белогорскую крепость, что на его долю выпадут такие недетские испытания. О народном бунте, о его «бессмыс­ленности и беспощадности», мало еще что было известно. Но то, что сын должен не «мотать да повесничать» в Петербурге, а «понюхать пороху» — само собой разумелось по его представлениям о воинской службе. «Служи верно, кому присягнешь» — таков был его наказ.

Небольшой гарнизон, куда направился служить Петр Гринев, сто­ял вдалеке от культурных и политических центров России. Жизнь здесь текла скучная и однообразная, комендант крепости, капитан Миронов обучал солдат премудростям строевой службы, его жена, Василиса Его­ровна, во все вникала, хозяйствуя в крепости также серьезно, как в сво­ем доме. Их дочь — Марья Ивановна Миронова, «девушка лет осьмнад­цати, круглолицая, румяная, со светло-русыми волосами, гладко заче­санными за уши», была ровесницей Гриневу, и, конечно же, он в нее сразу же влюбился. В доме коменданта Гринева приняли, как родного, и от необременительности такой службы, а также от влюбленности, он даже начал сочинять стихи.

Своими литературными опытами Петруша делился с Алексеем Швабриным, офицером, сосланным в Белогорскую крепость из Петер­бурга за дуэль. Вскоре выяснилось, что Швабрин тоже влюблен в Машу, но получил отказ. Оскорбившись, он наговорил на Машу Гриневу, в надежде на то, что товарищ усомнится в ее порядочности и перестанет за ней ухаживать. Но Гринев вызвал клеветника на дуэль и получил ра­нение. Семья коменданта нежно выхаживала раненого, а Швабрин за­таил на Гринева еще большую злобу.

Однажды этот вполне мирный быт жителей крепости был нарушен: началась осада крепости бунтовщиками под предводительством Пугаче­ва Силы были явно неравными и, хотя солдаты Миронова стояли на смерть со своей единственной пушкой, Пугачев покорил крепость. Вот туг и проявился характер обитателей крепости: ни «трусиха» Маша, ни Василиса Егоровна не согласились оставить Миронова и укрыться в Оренбурге. Сам капитан, понимая, что гарнизон обречен, приказывал отстреливаться до конца, пытался поднять гарнизон в атаку, нанести удар по врагу. Это — отважный поступок немолодого и тихого челове­ка, если учесть, что многие крепости Пугачев взял без боя. Миронов не признал самозванца императором и принял смерть, как подобает русско­му офицеру. Вслед за ним погибла Василиса Егоровна, перед смертью обозвав Пугачева бедным каторжником.

Маше удалось укрыться в доме у попадьи, перепуганный Швабрин присягнул Пугачеву, а Гринев готовился принять смерть также бесстрашно как супруги Мироновы, но вдруг лжеимператор его узнал. Гринев тоже помнил ту ночь, когда они с Савельичем, следуя на службу в Белогородскую крепость попали в метель и потеряли дорогу. Их привел тогда к постоялому двору невесть откуда взявшийся человек, которого они с Савельичем условно назвали вожатым. Тогда, к неудовольствию дядьки, Гринев подарил вожатому заячий полушубок с барского плеча, потому что заметил, как тот был легко одет. Теперь Пугачев узнал Гринева и в благодарность за это его отпустил.

Швабрин взял в плен Марью Ивановну, вынуждая ее отдаться ему.

Она сумела передать письмо Гриневу и тот ринулся ее выручать. Пугачев вновь проявил великодушие и освободил девушку. Он не изменил своего решения и узнав, что эта девушка — дочь непокорного комендан- Белогорской крепости. Провожая Гринева, он почти сознался, что является самозванцем и не верит в счастливый исход своей затеи.

Так закончилась казавшаяся сначала безмятежной жизнь обитателей Белогородской крепости. Привычный ход событий был изменен внезапной ее осадой. Экстремальные события раскрыли характеры ее обитателей.