Нравственный конфликт. Для того чтобы понять суть и истоки нравственного конфлик­та опричника Кирибеевича и купца Степана Калашникова, необ­ходимо совершить экскурс в историю. Каков опричник Кирибее­вич? Каков он в лице царя Ивана Грозного? «Удалой боец, буйный молодец…» «… очи темные, широка грудь,..» Опричники — это особая категория людей в эпоху правления Ивана Грозного. Они пользовались правом безнаказанности, вседозволенности. Для них не существовало никаких запретов, в том числе и нравственных. Нет сомнения в том, что Кирибеевич полюбил жену купца Калаш­никова Алену Дмитриевну. Но имел ли он право нарушать святость брака? Поразительно то, что он не ожидал отказа от замужней жен­щины, для которой нормы нравственности, жизни — святы.

Иное дело — купец Степан Калашников. «И жил я по закону Господнему: не позорил я чужой жены, не разбойничал ночью тем­ною…»

Степан Калашников борется за честь свою и своей семьи, за честь народа — недаром он поклонился всему народу русскому, подчеркивая этим, что народ должен уметь постоять за себя. Смысл противостояния соперников: честь против бесчестия, человечес­кое достоинство против произвола. Кирибеевич, увидя противни­ка, понял его превосходство над собой, поэтому-то «бойки очи его затуманились», на устах «слово замерло» и мороз пробежал по спи­не. А Степан Калашников вышел на страшный бой, чтобы «по­стоять за правду до последнего». Несмотря на гибель Степана Па­рамоновича нравственная победа на его стороне.