Мотив самосознания личности. В «Поединке» А. И. Куприн показал разложение царской армии. Но проблематика повести шире: взаи­моотношения личности и общества, причины нера­венства людей и возможные пути освобождения от этого.

Герой повести, молодой поручик Ромашов, заду­мывается о неправильных отношениях между людь­ми. Постепенно рассеиваются его иллюзии, Ромашов прозревает. Сначала он делит всех на «людей черной и белой кости», но по мере духовного роста начинает думать о порочности армии и строя общественных от­ношений вообще. Ромашова мучит разврат офицер­ства, забитость солдат. Осмысление армейских по­рядков меняет его взгляд на жизнь. Начинается духовное пробуждение героя. Судьба солдат волнует правдоискателя Ромашова. Честолюбивые стремле­ния занять высокое положение в обществе сменяются разочарованием, депрессией, но это угнетенное чув­ство заставляет героя познать самого себя. Анализи­руя происходящее, он не видит смысла в существова­нии армии: армия без войны — это абсурд, надо, чтобы люди поняли ненужность войны, и тогда ар­мия не будет нужна. Ромашов осознает, что стал час­тью этой машины, пытается отгородиться от офице­ров, уединиться. Он «точно созрел, сделался старше и серьезнее». Далось ему такое взросление нелегко: он прошел через общественный конфликт, борьбу с самим собой. В сцене ночного разговора Ромашова с солдатом Хлебниковым на откосе железной дороги видно сострадание, но уже следующие строки гово­рят отом, что «чувство нелепости, сумбурности, не­понятности жизни» снова преследует поручика. Ощущение духовного падения преследует и Шуроч­ку, но она приспосабливается к мещанскому благо­получию. Это ее высший идеал, и она вовсе не род­ственная Ромашову натура. Она жертвует любовью и жизнью Ромашова ради своего эгоизма. Ромашов же — «естественный человек», он инстинктивно со­противляется несправедливости, но его протест слаб, наивен. Необходимость немедленного действия за­ставляет его активно сопротивляться. После встречи с Хлебниковым в сознании Ромашова наступает пе­релом, его потрясает готовность человека пойти на самоубийство, взгляд на него как на единственный выход из мученической жизни. Сам Ромашов только что думал о самоубийстве лишь как о способе что-то доказать окружающим. Ромашов впервые задумыва­ется о судьбе простого народа.

В «Поединке» слышится и обличительный голос автора (монологи Назанского). Романтическое пред­чувствие Назанского «светозарной жизни», предви­дение грядущих социальных потрясений, ненависть к образу жизни военной касты, способность оценить любовь противоречит его образу жизни. Но тех, кто пытается пойти против этой системы, ожидает нелег­кая судьба. Даже персонажи из военной среды вроде Ромашова обладают очень высоким болевым порогом и малым запасом душевной прочности, чтобы проти­востоять пошлости и цинизму окружающей их сре­ды. Дуэль с Николаевым — следствие нарастающего конфликта героя с военно-офицерской кастой.

«Поединок» появился во время русско-японской войны, в дни разгрома русского флота при. Цусиме, вызвав огромный общественный резонанс, поскольку произведение расшатывало один из главных устоев самодержавного государства — неприкосновенность военных. Проблематика «Поединка» выходит за рам­ки традиционной военной повести. Позорная реаль­ность русско-японской войны подтверждала пафос повести Куприна. «Поединок» высоко оценили М. Горький, В. В. Стасов, И. Е. Репин, К. И. Чуков­ский, Ф. Д. Батюшков.