Комедия «Горе от ума» занимает особое место в ряду выдаю­щихся произведений первой половины XIX века. Она, по словам И. А. Гончарова, «держится особняком в литературе и отличается от других произведений слова моложавостью и более крепкой живучестью». Вероятно, это происходит потому, что А. С. Грибое­дов сумел показать не только время, в которое он жил, но и создал незабываемые образы, интересные и современному читателю. Каж­дый персонаж его произведения, являя собой типичный образ, на­делен в то же время неповторимыми индивидуальными чертами. Его герои — сложные и противоречивые натуры, как сложны и противоречивы реальные люди.

Основной конфликт комедии между «одним здравомыслящим человеком» и консервативным большинством, отражающий про­тиворечия между «веком нынешним» и «веком минувшим», наи­более резко проступает в сравнении Чацкий и   Молчалин. Они ровесники, и контраст между ними очень заметен.

Александр Андреевич Чацкий — это молодой дворянин, ум­ный и образованный. Он занимался литературной работой, состо­ял на военной службе, имел связи с министрами, три года провел за границей, что обогатило его новыми впечатлениями, расширило кругозор. От чинопочитания Чацкого уберегли подлинный патри­отизм и любовь к Родине, к своему народу. В нем развито крити­ческое отношение к окружающей действительности, чувство лич­ного и национального достоинства, независимость взглядов и суж­дений. Он считает, что ум, человечность, прямота — единственное оружие, достойное настоящего человека.

Нас покоряет человеческое обаяние Чацкого: искренность, ду­шевная открытость, доверчивость, способность полностью отдаваться своим чувствам. Он увидел, что ничего не изменилось в жизни дворянского общества, нашел ту же пошлость и пустоту, которые были и в прежнее время, тот же дух нравственного угнетения и подавления личности царил вокруг. Столкновение Чацкого с фамусовским обществом постепенно принимает все более ожесто­ченный характер, осложняется личной драмой Чацкого — рушат­ся его надежды на личное счастье. Софья, которую Чацкий любит искренне и серьезно, видя в ней будущую жену, не может ответить на его чувства. Она — в фамусовском мире, а Чацкий конфликту­ет с ним.

Скудость духа и умение удобно устраиваться в жизни, нетер­пимость ко всему свежему и непривычному — основные черты всех представителей фамусовского общества. Молчалин принад­лежит к этому обществу, более того, он прямое его порождение. С первого же появления на сцене он кажется нам совершенным ничтожеством. «Услужлив, скромненький, в лице румянец есть… ума в нем только мало…» — характеризует его Чацкий. Молча­лин охотно угодничает перед всеми, не смеет «своего сужденья произнесть».

В мои лета не должно сметь

Свое суждение иметь.

Ведь надобно зависеть от других…

В чинах мы небольших…

Для Чацкого же такая рабская мораль неприемлема, он при­вык иметь и высказывать свое мнение. Молчалин своими главны­ми талантами считает умеренность и аккуратность, которые обес­печивают его настоящие и будущие успехи. Он обладает и други­ми «чудеснейшими» свойствами, за которые его так любит Софья:

…уступчив, скромен, тих,

В лице ни тени беспокойства,

И на душе проступков никаких,

Чужих и вкривь и вкось не рубит…

Молчалин — счастливый соперник Чацкого, но он недостоин Софьи. Н. В. Гоголь писал: «Молчалин… замечательный тип. Метко схвачено это лицо, безмолвное, низкое, покамест тихомолком про­бирающееся в люди…»

Молчалин полностью олицетворяет мораль «минувшего века», основанную на пресмыкательстве перед сильными мира сего и на угнетении и унижении слабых. Идеал человека для Молчалина — удачливый вельможа, достигший «степеней известных» благодаря своему раболепству. Вся лакейская философия жизни этого чину­ши и подхалима, не смеющего «свое суждение иметь», наилучшим образом раскрывается в его знаменитом признании:

Мне завещал отец:

Во-первых, угождать всем людям без изъятья — Хозяину, где доведется жить,

Начальнику, с кем буду я служить,

Слуге его, который чистит платья,

Швейцару, дворнику, для избежанья зла,

Собаке дворника, чтоб ласкова была.

У Молчалина есть все данные стать впоследствии важным чиновником. Например, умение подслужиться к влиятельным лицам: он пользуется покровительством Фомы Фомича, Татьяны Юрьевны, самого Фамусова. Служба для него — средство сделать карьеру, и Чацкому предлагает то же:

Ну, право, что бы вам в Москве у нас служить?

И награжденья брать, и весело пожить?

Сам он так и делает. Три года служит, и уже успел «три на­гражденья получить». Но Чацкий придерживается других правил:

Когда в делах — я от веселья прячусь,

Когда дурачиться — дурачусь,

А смешивать два эти ремесла

Есть тьма искусников, я не из их числа.

Полная неразборчивость в средствах для достижения цели и отсутствие всяких нравственных правил — отличительные каче­ства Молчалина. Даже на отношения с Софьей он смотрит как на средство устроиться в жизни. Даже горничная Лиза не может удер­жаться от смеха, она-то знает, какова душа и «вольное» слово Мол­чалина. А когда Софья с пафосом объясняет Молчалину, на что она готова ради любимого, он пугается и своим испугом дает ей понять, что вовсе не желает ее жертв. Он опасается только злых языков, которые для него «страшнее пистолета», да как бы Фаму­сов не узнал об их отношениях. Когда же раскрывается его лице­мерие по отношению к Софье, он униженно ползает перед ней на коленях, вымаливая прощение, ведь может пострадать его карье­ра. Чацкого же возмущает общая жизненная позиция, практицизм и приспособленчество Молчалина.

Перед нами два молодых человека одной эпохи, понимающие жизнь и свое место в ней совершенно по-разному. Чацкий умен, образован, но простодушен, наивен, а Молчалин ограничен, но ловок и хитер, знает, как добиться успеха и занять теплое местечко. Один серьезно готовится к полезной деятельности и мечтает возвышен­ной любви, о праве человека свободно мыслить и выбирать занятия по душе, а другой ищет лишь чинов, крестов, «денег, чтоб пожить», не любви, а выгодной женитьбы. Первый открыто высказывает свои мысли и чувства, не боясь осуждения и порицания, а второй заиски­вает, лебезит, но в душе дурно относится к людям.

В лице Молчалина он представил исключительно выразитель­ный обобщенный образ подлеца и циника, «низкопоклонника и дельца», пока еще мелкого негодяя, который сумеет, однако, дойти до «степеней известных». А в образе Чацкого Грибоедов впервые в русской литературе показал нового человека, воодушевленного возвышенными идеями, поднимающего бунт против реакционного общества в защиту свободы, гуманности, ума и культуры.