МАСТЕР КОРОТКОГО РАССКАЗА. Антона Павловича Чехова по праву можно назвать величай­шим мастером короткого рассказа. Рано началось у Антоши ув­лечение театром и литературой. Вместе с этим шли и первые литературные опыты. Гимназистом четвертого класса Антоша сотрудничал в рукописном, журнале, выходившем под редакци­ей ученика старшего класса. В этом журнале было помещено сатирическое стихотворение Антоши, посвященное инспектору Дьяконову. Так, уже тринадцатилетним мальчиком Чехов на­чал отравлять существование «человека в футляре».

Начинал Чехов свой писательский труд в эпоху, небывало тяжелую для печати. Едва ли не главной задачей Победоносцев, управляющий страной при Александре III, считал подавление печати, полное «запрещение» общественной мысли. Вместо на­стоящей литературы, о которой мечтал демократический чита­тель, ему предлагались пестрые и крикливые обывательские журнальчики. Но «хитрость истории» сказалась в том, что именно отсюда и вышел опасный враг всех и всяких Победоносцевых, обличитель всего строя жизни, унижающего человека. Этим вра­гом был новый могучий русский писатель, скрывавшийся под развлекательным псевдонимом «Антоша Чехонте» и далеко не отдававший себе самому отчета в значении своего новаторского труда, Героем его произведений стал разночинец, мелкий слу­жащий, — «маленький» человек города, а затем и деревни.

Многие читатели и критики воспринимали на первых порах Антошу Чехонте в общем ряду привычных поставщиков увесели­тельного чтива. Чехов нередко в своих рассказах оставался как будто в пределах обыкновенного развлекательного рассказа, И чи­татели более чуткие все яснее начинали понимать, что перед ними нечто новое, только по внешности похожее на обыкновенное,

В маленьких рассказиках Чехов научился передавать всю жизнь человека, течение самого потока жизни, Крошечный рассказик поднялся до высоты эпического повествования, Че­хов стал творцом нового вида литературы — маленького рас­сказа, вбкраюшего в себя повесть, роман. Его стиль; «Крат­кость — сестра таланта», «Искусство писать — это искусство сокращать», «Писать талантливо, то есть коротко», «Умею коротко говорить о длинных вещах».

Последняя формула точно определяет сущность достигнутого Чеховым необыкновенного мастерства, Он может несколькими штрихами давать исчерпывающие характеристики людей. Чехов отверг такие характеристики персонажей, когда писатель, преж­де чем герой начнет действовать, подробно знакомит читателя с его предыдущей биографией, с его родителями, а то и предками. Чеховские герои всегда раскрываются в самом действии, в по­ступках, в мыслях и чувствах, непосредственно связанных с дей­ствием. Чехов — мастер, изучающий человека по поведению,

Изучая рассказы Антоши Чехонте, поражаешься ранней зрелости художника. За три-четыре года Чехов превратился в сложившегося замечательного мастера. Только зрелый, муд­рый художник мог создать «Злоумышленника» или «Дочь Альбиона». Ранняя художественная зрелость Чехова может сравниться лишь с ранней художественной зрелостью Пушки­на, Лермонтова. Эта зрелость далась писателю ценою упорного труда. В его рассказах появляется все большее богатство жиз­ненных красок, в них чувствуется глубокая трагическая тема. Он жил и работал и для своего времени, и для будущего, для нас. Он верил в нас, в наш разум, в нашу волю, в наше счастье.