Первым в космосе побывал советский космонавт Юрий Гагарин (1934—1968), облетевший Землю на космическом корабле «Восток-1», запуск которого состоялся 12 апреля 1961 года. Полет продолжался 108 минут.

Это достижение сделало Гагарина любимцем всего земного шара и подстегнуло «космическую гонку»: в том же году президент США Джон Кеннеди заявил, что до конца десятилетия Соединенные Штаты совершат пилотируемый полет к Луне. Первым американцем, побывавшим в космосе, стал Алан Шепард (1923—1998). Этот полет состоялся менее чем через месяц после полета Юрия Гагарина (5 мая 1961), однако на околоземную орбиту Шепард не выходил — это сделал 20 февраля 1962 года Джон Гленн (родился в 1921).