Первым Южного полюса достиг в декабре 1911 года норвежский исследователь Руаль Амундсен (1872—1928). Также к числу достижений великого путешественника принадлежит и то, что он первым прошел северо-западным проходом из Атлантического океана в Тихий (1903—1906).

Желание Амундсена исследовать просторы Арктики определило почти всю его жизнь. Утверждают, что в десятилетнем возрасте он круглый год спал с открытыми окнами, таким образом приучая себя к холоду. Когда ему исполнилось 21, он оставил медицину и посвятил себя поискам морского пути через Арктику. Амундсен обратил внимание на то, что многие предыдущие, неудачные, арктические экспедиции объединяет одно обстоятельство: «Руководители этих экспедиций не всегда были капитанами корабля». Поэтому молодой норвежец решил стать опытным моряком и для этого стал наниматься матросом на различные корабли.

В 1887 году Амундсену было предложено в качестве первого помощника капитана принять участие в плавании «Бельгики» — первой арктической экспедиции под флагом Бельгии. Командовал экспедицией Адриен Герланш де Комери (1866—1934). Кроме того, в плавании принял участие американец Фредерик Кук (1865—1940), который до этого участвовал в одной из ранних арктических экспедиций Роберта Пири и который в 1909 году заявит, что именно он является первым человеком, побывавшим на Северном полюсе. Когда Амундсен услышал об этом, а чуть позже — узнал об успешной экспедиции самого Роберта Пири, он отказался от замысла достичь Северного полюса и перенес свой интерес на полюс Южный, втайне от всех начав подготовку к экспедиции в Антарктику. Лишь после того, как экспедиция вышла из Осло (это случилось в сентябре 1910 года), Амундсен послал на родину телеграмму, в которой объявил о своем намерении достичь южной, а не северной оконечности Земли. Как выяснилось позже, в этот момент началось заочное соревнование между норвежцами и британцами: вскоре после выхода в море корабля Амундсена от берегов Англии отплыла экспедиция под командованием британского морского офицера Роберта Скотта (1868—1912).

10 февраля 1911 года норвежцы высадились на Море Росса (шельфовом леднике). 10 месяцев спустя, солнечным днем 14 декабря 1911 года, члены экспедиции водрузили флаг своей родины в точке, которая, согласно их расчетам, являлась Южным полюсом Земли. Перед тем как отправиться в обратный путь, норвежцы отпраздновали свое достижение двойным дневным рационом. Когда 18 января 1912 года к Южному полюсу вышла британская экспедиция под началом Роберта Скотта, британцы обнаружили, что над полюсом уже реет норвежский флаг. Скотт и его спутники так и не вернулись на родину: снежные бураны и недостаток продовольствия привели к тому, что на обратном пути все члены экспедиции погибли. Амундсен же 25 января 1912 года благополучно достиг базового лагеря вблизи побережья Антарктиды.