Кто изобрел вакцину? Считается, что изобретателем первой вакцины является английский врач Эдвард Дженнер (1749—1823). Однако в исторических хрониках существуют упоминания, что вакцинация (прививание определенных веществ с целью выработать в организме иммунитет против болезни) уже в древности применялась в Китае, Индии и Персии.

Таким образом, Дженнер стал первооткрывателем современной иммунологии — именно ему принадлежит честь создания вакцины от оспы. Занимаясь медицинской практикой в провинциальном английском Глостершире, Дженнер в 1796 году обратил внимание, что доярки, переболевшие коровьей оспой, не заболевают обычной, более тяжелой формой оспы (в то время эпидемии этого заболевания нередко вызывали массовую гибель людей). Чтобы убедиться в правильности своего предположения, Дженнер сделал прививку коровьей оспы восьмилетнему школьнику Джеймсу Фипсу,nвзяв культуру оспы с рук доярки Сары Нелмз. Мальчик переболел легкой формой оспы, характерной для доярок, и несколько недель спустя Дженнер сделал ему прививку обычной оспы — однако заражение не произошло. Таким образом, опыт Дженнера оказался успешным. После двух лет дополнительных исследований английский врач в 1798 году опубликовал свои открытия, официально заявив о существовании прививки от одного из наиболее опасных для человека заболеваний.

Как и предполагал Дженнер, вакцины обеспечивают иммунитет от различных болезней, заставляя организм вырабатывать вещества, названные антителами. В XX столетии многие государства осуществили программы всеобщей вакцинации, что позволило значительно снизить распространение различных болезней. В частности, к 1977 году благодаря прививкам оспа практически исчезла с лица Земли.