Когда возникла современная медицина? Развитие основных практик современной медицины началось в XVII веке. В начале этого века английский врач Уильям Гарвей (578—1657) в своих трудах продемонстрировал, что эффективность медицины зависит от знания строения человеческого тела. С 1597 по 1602 год Гарвей изучал медицину у Фабриция (1537—1619), профессора Падуанского университета (Италия). Со временем англичанин начал проводить собственные опыты, целью которых являлось главным образом выяснение того, как функционирует система кровообращения. В своих трудах Гарвей отказался от принятого в его время метода изучения отдельных аспектов проблемы и заполнения пробелов с помощью теории: вместо этого он поставил себе целью изучить работу системы кровообращения в целом, для чего исследовал пульс и сердцебиение, а также вскрывал умерших. Гарвей пришел к совершенно правильному выводу, что кровь поступает во все части тела по артериям, а возвращается в сердце по венам и что сердце выполняет в кровеносной системе роль мотора или насоса. Изложив свои открытия на бумаге, Гарвей опубликовал в 1628 году труд «Анатомическое исследование о движении сердца и крови у животных».

Другое важнейшее открытие в области медицины, происшедшее в семнадцатом веке, было сделано не врачом и не хирургом, а ученым-натуралистом Антони ван Левенгуком (1632—1723). Во время службы при голландском дворе Левенгук начал создавать простейшие микроскопы и с их помощью изучать жизнь организмов, невидимых невооруженным взглядом. Таким образом, именно Левенгук открыл микроорганизмы. Кроме того, голландец точно описал красные кровяные тельца и мышечные волокна, а также хрусталик глаза. К числу научных достижений Левенгука относится и опровержение теории абиогенеза (согласно которой живые организмы могут порождаться неживой материей).