Марко Поло (1254—1324) не было еще и двадцати, когда он вместе со своим отцом Никколо и дядей Маффео отправился в сухопутное путешествие на восток. Считается, что братья Поло и до того совершали путешествие в Азию, добираясь до территории нынешнего Китая. Вернувшись домой, они узнали, что жена Никколо (мать Марко) умерла, и решили отправиться в новое путешествие, на этот раз взяв с собой и молодого Марко.

На своем пути семья Поло побывала в Акре (современный Израиль), Сивасе (Турция), Мосуле, Багдаде (Ирак) и Ормузе — процветающем торговом центре на побережье Персидского залива. Путешественники намеревались сесть в Ормузе на корабль и продолжить свой путь морем, однако, увидев азиатские корабли, решили, что этот вид транспорта недостаточно надежен, и продолжили свое путешествие по суше. На этом этапе своего пути они посетили персидский город Хорасан, побывали в Афганистане и пересекли Памир, высокогорное плато в центре Азии, чтобы наконец достичь китайского города Кашгара. Затем путешественники пересекли пустыни Такла-Макан и Гоби, достигнув города Ганьчжоу, крупного буддистского центра. После этого они двинулись дальше на восток, параллельно Великой Китайской стене (сооружена в III столетии до н. э.). Достигнув берегов Желтой реки (Хуанхэ), путешественники встретились с представителями монгольского хана Хубилая (1215—1294). Некоторое время спустя они были приняты самим Хубилаем, правителем Монгольской империи и внуком Чингисхана (около 1162—1227), ее основателя. Эта встреча состоялась в мае 1275 года.

Хан Хубилай, убежденный буддист и покровитель искусств, проникся симпатией к молодому Марко Поло и принял его, как теперь говорят, на дипломатическую службу. В этом качестве Марко отправился в Индию, а впоследствии посетил также Индокитай, Малайский полуостров, Суматру и Шри-Ланку (Цейлон). Он прожил в Китае до 1292 года, после чего отправился обратно в Европу. В Венецию Марко вместе с отцом и дядей вернулся в 1295 году, привезя с собой значительные богатства, в том числе слоновую кость, драгоценности, фарфоровые изделия и шелк. К тому времени Марко Поло было уже более сорока лет.