Когда состоялась первая трансплантация человеческого органа? Впервые человеческий орган был успешно пересажен 17 июня 1950 года в «Литл Кам-пани ов Мэри», больнице, расположенной в Эвергрин-Парк, пригороде Чикаго. Операция состоялась в этой рядовой американской больнице исключительно по стечению обстоятельств. Врачи, принимавшие участие в первой трансплантации, попытались избежать какой бы то ни было огласки — если бы операция закончилась неудачей и об этом стало известно властям, их могло ожидать суровое наказание. Пациентом была 44-летняя женщина, страдавшая от поликистоза почки. Донорская почка была пересажена ей с трупа, что делало операцию еще более неоднозначной с точки зрения закона. (В то время церковь активно возражала против теории, согласно которой ткань или орган можно взять у мертвого человека и пересадить живому, таким образом возвратив мертвую материю к жизни.) Однако руководители религиозного ордена, основавшего больницу, доверяли квалификации трех врачей, которые выполняли операцию. Доктора Джеймс Вест, Ричард Лоулер и Рэймонд Мерфи были хирургами медицинского института Лойолы и больницы округа Кук, но также выполняли операции в больнице «Литл Кампани ов Мэри». Операция была последней надеждой для пациентки, мать, сестра и дядя которой умерли от той же болезни. Каким-то образом о трансплантации стало известно, и спустя несколько дней, убедившись, что пациентка чувствует себя нормально, представители больницы объявили об операции журналистам, вызвав международную сенсацию. Пересаженная почка функционировала у пациентки в течение шести недель — этого времени хватило, чтобы заработала вторая почка. Женщина прожила еще пять лет и умерла все от того же поликистоза почек.

23 декабря 1954 года группа хирургов Гарвардского университета под руководством Джозефа Мюррея (род. в 1919) выполнила первую в мире успешную трансплантацию органа от живого донора — однояйцевого близнеца пациента. По этой причине отторжения чужеродного органа после операции не наблюдалось. Трансплантация спасла пациенту жизнь и открыла возможность выполнения других аналогичных операций (прежде всего между однояйцевыми близнецами). Доктор Мюррей и другие специалисты Гарварда продолжали работать над проблемой отторжения ткани, в конце концов открыв лекарственные средства, снижающие вероятность такой реакции в случае пересадки органа от человека, не являющегося близким родственником больного. В 1990 году Мюррей стал лауреатом Нобелевской премии, которую он разделил со своим другом и коллегой Доннелом Томасом (род. в 1920), также внесшим значительный вклад в практику трансплантации органов человека.

В настоящее время в мире ежегодно проводится пересадка десятков тысяч органов, а в октябре 2004 года прошла первая трансплантация, организованная с помощью интернета.