Когда начался железный век? Настоящее начало железного века произошло не после открытия обработки железа, а после того, как человек научился производить сталь, то есть делать железо более прочным. Это случилось приблизительно в 1500 году до н. э., после того как люди обнаружили, что при многоразовом калении железа и его последующей ковке оно не только становится более твердым, чем бронза, но и сохраняет прочность и после продолжительного использования. Кованое железо было открыто случайно, когда древние кузнецы обнаружили, что, если бить по капелькам железа, остающимся после плавки, те соединяются. Однако такое кованое железо годилось только для декоративных целей, поэтому длительное время железо использовалось исключительно как ценный декоративный металл. Бронза, как более твердый материал, из которого можно было изготовить более острые режущие предметы, продолжала оставаться основным сырьем для изготовления орудий труда и оружия.

Следующим технологическим открытием, позволившим делать металл более твердым, стала процедура его закаливания, то есть неоднократное погружение раскаленного металла в холодную воду. Лишь после этих открытий железо и орудия из него стали оказывать существенное влияние на развитие культуры и цивилизацию в целом.

Бронза была дефицитным металлом и потому стоила дорого. По этой причине человек начал оказывать существенное влияние на природу лишь после того, как в повседневную жизнь вошло железо. Именно из-за этого железо иногда называют «демократическим металлом». Распространение железа привело к повышению уровня жизни людей. К примеру, появление железных топоров способствовало быстрой вырубке лесов, а значит, позволяло отводить под пашню больше земли. К числу других значимых открытий относятся использование железных инструментов для стрижки овец и порезки ткани, а также изобретение токарного станка.