Когда началась холодная война? В первые годы после Второй мировой войны (1939—1945) США и страны Западной Европы начали проявлять беспокойство по поводу расширения советского блока на запад — теперь он включал в себя многие страны Центральной Европы. Капиталистические страны опасались, что Советский Союз пытается подчинить своему влиянию весь мир. Политические лидеры Великобритании, США и других государств восприняли эту угрозу очень серьезно: в марте 1946 года британский премьер-министр Уинстон Черчилль (1874—1965) впервые употребил выражение «железный занавес советского тоталитаризма», который, по его словам, расколол европейский континент. В 1947 году президент США Гарри Трумэн (1884—1972) объявил о политике сдерживания коммунистической экспансии в другие страны. Эта политика получила название «доктрины Трумэна» и послужит причиной участия США в корейской (1950—1953) и вьетнамской (1954—1975) войнах.

Ухудшение отношений между западными странами и социалистическим блоком было вызвано прежде всего несогласием по поводу будущего Германии. В конце Второй мировой войны победившие страны так и не смогли прийти к единому мнению в вопросе о будущем немецкого государства, а потому договорились, что страной будет управлять совет из представителей Советского Союза, США, Великобритании и Франции. Однако эта договоренность быстро доказала свою неэффективность. 3 1948 году Германия переживала серьезные экономические трудности, и США, Великобритания и Франция начали обсуждать возможность объединения зон, находившихся под их контролем. СССР отреагировал на это, заблокировав Берлин (были : скрыты наземные и водные пути в город, разделенный после войны союзниками на две части: Восточный Берлин контролировался СССР, а Западный — капиталистическими странами). В ответ на блокаду США и Великобритания организовали доставку пищи и других ресурсов воздушным путем, что позволило смягчить последствия 11-месячной блокады города. В 1949 году противоречия между Востоком к Западом привели к формальному разделу Германии на два государства: Федеративною Республику Германию, образовавшуюся из зон, оккупированных западными странами, и Германскую Демократическую Республику, которая сразу вошла в социалистический блок.

К 1949 году, времени первого взрыва атомной бомбы в СССР, мир оказался поделен на два лагеря. К первому принадлежали США, страны Западной Европы и другие страны мира, которые не принимали коммунистическую идеологию, а ко второму — СССР и его союзники в Восточной Европе и Азии. Вскоре возникли соответствующие военные блоки: в 1949 году 12 капиталистических стран (США, Великобритания, Франция, Италия, Норвегия, Португалия, Исландия, Дания, Канада, Бельгия, Люксембург и Нидерланды) образовали НАТО, или Североатлантический союз, к которому в 1955 году присоединились еще три страны — Греция, Турция и Западная Германия ФРГ). Советский Союз отреагировал на это созданием Совета Экономической Взаимопомощи (СЭВ) в 1949 году и подписанием в 1955 Варшавского договора. Целью создания СЭВ было согласование экономического и промышленного развития социалистических стран, тогда как Варшавский договор представлял собой военное соглашение между СССР и социалистическими странами Восточной Европы. Началась холодная война.