Когда началась эпоха Возрождения? Социально-политические изменения, происходившие в Европе в позднем средневековье, в конце концов породили дух Ренессанса. Крестовые походы (1096—1291) — военные экспедиции, предпринятые христианскими духовными и светскими властями с целью отвоевать от мусульман Святую землю, — позволили европейцам соприкоснуться с другими культурами, прежде всего с византийской цивилизацией. Византия, по существу Восточная Римская империя, сохранила знания, созданные во времена античности. Кроме того, некоторые тексты, которые, как считалось, были уничтожены во время набегов германских и других племен на Западную Римскую империю (распавшуюся в пятом веке), сохранились на Ближнем Востоке в виде переводов на местные языки. Во время Крестовых походов многие такие тексты были возвращены в Европу, и европейские ученые энергично принялись за расшифровку культурного прошлого Запада.

В это время на севере Италии несколько городов-государств обрели независимость от крупных империй, существовавших к северу и югу. Эти небольшие государства — в том числе Флоренция, Рим, Венеция и Милан — благодаря торговле и банковскому делу накопили значительные богатства, и в них появился класс богатых купцов. Эти средневековые «бизнесмены» всячески поощряли творчество и занятия искусством, покровительствуя одаренным людям, которые могли прославить их коммерческие достижения великими картинами, зданиями и скульптурами. Наиболее влиятельными покровителями искусства были Медичи, богатая банкирская семья из Флоренции. Члены дома Медичи поддерживали многих известных людей искусства, в том числе Боттичелли и Микеланджело. При финансовом участии Медичи Флоренция превратилась в наиболее величественный город той эпохи.

Одним из способов поддержки искусства было финансирование соперничества, которое должно было подвигнуть людей искусства на создание все новых произведений. Во многих случаях проигравшие в таких «конкурсах» впоследствии становились более известными, чем победители. После неудачи в конкурсе на право создать бронзовые двери баптистерия Флорентийского кафедрального собора архитектор Филиппо Брунеллески (1377—1446) совершил несколько поездок в Рим, во время которых он замерял полуразрушенные здания древнего города. Вернувшись во Флоренцию, архитектор построил огромный купол собора Санта-Мария дель Фьоре — здание, ставшее первым великим памятником эпохи Возрождения.