В течение нескольких десятилетий после открытия Люси (происшедшего в 70-х годах XX века) считалось, что человек появился на Земле около трех миллионов лет назад. Однако ископаемые остатки, обнаруженные в середине девяностых, показывают, что эволюция человека началась примерно шесть миллионов лет назад. Новые удивительные открытия, сделанные уже в двадцать первом веке, позволили исследователям сделать вывод, что предки человека ступили на поверхность Земли приблизительно шесть миллионов лет назад.

В ноябре 1974 года американец Дональд Йохансон (родился в 1943 году) сделал одно из наиболее значимых палеоантропологических открытий: он обнаружил в Хадаре, Эфиопия, части скелета человекоподобного существа. Скелет этой «женщины», жившей более трех миллионов лет назад, стал наиболее полным ископаемым скелетом гоминида, обнаруженным исследователями, однако голову существа найти так и не удалось. Его рост в выпрямленном состоянии составлял около 110 см, и оно наверняка передвигалось вертикально — стоя на ногах. Когда в 1979 году Йохансон официально заявил о своем открытии, Люси (названная так по одной из песен группы «Битлз») обрела всемирную известность как прародительница человечества. (Установить ее принадлежность к женскому полу позволил анализ костей таза.) Поскольку это существо передвигалось вертикально, его обнаружение подтвердило теории, согласно которым уже три миллиона лет назад гоминиды ходили по Земле примерно так, как это делают современные люди.

В годы, последовавшие за обнаружением Люси, исследователи нашли и другие остатки гоминидов. В 1994 году антрополог Мив Лики (род. в 1942) и ее коллеги обнаружили ископаемые остатки двуногого существа, более четырех миллионов лет назад жившего возле озера Туркана, Кения.  Был найден в Кении еще в 1965 году во время экспедиции, организованной Гарвардским университетом, однако его остатки в то время не были идентифицированы.) В том же 1994 году группа палеонтологов из Калифорнийского университета под руководством Тима Уайта опубликовала результаты открытия, сделанного ими в Эфиопии в 1993 году: ученые обнаружили остатки похожего на шимпанзе . Это существо жило приблизительно за 4,5 миллиона лет до нашей эры. Остатки, обнаруженные в период 1997—2001 гг. в районе города Аваш в Эфиопии, относятся к периоду примерно шесть миллионов лет до нашей эры. В 2001 году в журнале «Нейчер» появилась статья Йоганнеса Хайле Селассие (Кливлендский музей), Тима Уайта и Жен Сува (музей Токийского университета), в которой сообщалось о поистине эпохальном открытии — обнаружении гоминида, представляющего собой «первый по-настоящему человеческий вид на геологическом древе приматов, появившийся сразу после того, как предки человека откололись от шимпанзе».