Когда была впервые диагностирована проказа? Проказа, или лепра, — это известная издавна и описанная во многих исторических текстах хроническая инфекционная болезнь. Она упоминалась уже в Библии, а в Европу была занесена в V веке до н. э. — вероятно, армией персидского царя Ксеркса (прибл. 519—465 до н. э.). К XII веку распространение лепры в Западной Европе достигло масштабов эпидемии (в 1223 от нее умер король Португалии Альфонсо II, а в 1329 — шотландский король Роберт I Брюс). Позже путешественники и переселенцы из Европы перенесли эту болезнь в Новый Свет, где до того она была неизвестна.

Причины лепры изучены слабо. Некоторые ученые считают это заболевание заразным, в то время как другие предполагают, что оно передается по наследству или развивается в результате употребления в пищу некоторых продуктов питания (в свое время в этом обвиняли даже картофель). Со временем заболеваемость проказой в Европе существенно снизилась, что обычно связывают с улучшением жизненных условий, более качественным питанием, а позже появлением эффективных лекарственных средств.

Первое клиническое описание болезни было дано лишь в 1874 году, когда норвежский врач Герхард Хенрик Хансен (1841 —1912) обнаружил бактерию, вызывающую лепру. В настоящее время в мире насчитывается около пяти миллионов больных проказой. Наиболее распространена болезнь в тропическом и субтропическом поясах, в том числе в Африке, Центральной и Южной Америке, Индии и Юго-Восточной Азии. Для облегчения участи больных лепрой немало сделала католическая монахиня мать Тереза (1910—1997) — в частности, она открыла в некоторых странах мира соответствующие лечебные заведения.