Какую болезнь люди победили первой? Первой болезнью, полностью искорененной медициной, стала оспа. Это заболевание вызывается вирусом, передающимся от человека к человеку воздушно-капельным путем. Поскольку в прошлом лекарства от оспы не существовало, она считалась одной из наиболее опасных болезней. В средние века эпидемии оспы неоднократно прокатывались по Африке, Азии и Европе, убивая миллионы людей, а у выживших оставляя после себя неизгладимые следы в виде рубцов и слепоты. После открытия Америки заболевание попало и в Новый Свет, вызвав ряд эпидемий среди коренного населения — индейцев.

Было замечено, что человек, переболевший оспой, больше никогда не заболевал этой болезнью. Это и другие наблюдения помогли британскому врачу Эдуарду Дженнеру (1749—1823) разработать эффективную вакцину против оспы. До открытия вакцины единственным средством профилактики болезни было прививание ее самой, что нередко приводило к дальнейшему распространению заболевания. К примеру, в 1777 году американский военачальник и политический деятель Джордж Вашингтон (1732—1799) получил разрешение Конгресса США на проведение прививок среди солдат американской армии, однако это вызвало настоящую эпидемию оспы.

Открытие Дженнера, состоявшееся в 1798 году, уже спустя несколько десятилетий позволило снизить заболеваемость оспой в США и многих странах Европы. В XIX—XX веках большинство стран приняли законы об обязательной вакцинации от оспы, и к середине XX столетия это заболевание на территории Европы было полностью побеждено. Основание в 1946 году Всемирной организации здравоохранения позволило начать широкомасштабную борьбу с оспой и в развивающихся странах. Последняя вспышка оспы на планете была отмечена в 1977 году в Сомали на северо-востоке Африки. Спустя два года было официально объявлено, что оспа на Земле побеждена полностью.