Начиная с 1990-х годов небольшая кавказская республика Чечня (площадь менее 20 тысяч квадратных километров) ведет вооруженную борьбу за свою независимость от России.

Население Чечни делится на три основные группы: чеченцев (большинство), ингушей и русских. Чеченцы и ингуши являются мусульманами, тогда как русское население — преимущественно православными. После распада Советского Союза новая Чечено-Ингушская республика вошла в состав Российской Федерации, однако это не удовлетворило националистов, ив 1991 году власть в Чечне захватили сторонники генерала Джохара Дудаева (1944—1996). В 1992 году Чечня заявила о своем отделении от Ингушетии, однако граница между республиками по существу не демаркирована и поныне.

В 1994 году Россия ввела на территорию Чечни свои войска и взяла штурмом столицу республики город Грозный — на тот момент крупный центр нефтедобычи и перерабатывающей промышленности. Среди самих сепаратистов к тому времени произошел раскол на две фракции: националистов и исламских фундаменталистов. С 1995 вооруженный конфликт вышел за пределы Чечни: боевики провели серию террористических актов в соседних регионах. В июне 1995 года отряд террористов захватил больницу в Буденновске — городке, расположенном в 90 километрах к северу от чеченской границы, в Ставропольском крае, — ив течение шести дней удерживал в заложниках 1800 человек. За эти дни боевики убили более 100 человек и ранили несколько сотен. В 1996 году террористы захватили еще одну больницу, на этот раз в соседней республике Дагестан, и взяли в заложники 2000 человек, при этом как минимум 23 человека были убиты. Удары русской армии по Чечне продолжались до 1996 года, когда была достигнута договоренность о прекращении огня. В этом же году был убит лидер чеченских сепаратистов генерал Дудаев.

Но даже после подписания в 1997 году мирного соглашения, положившего конец Первой чеченской войне, статус «мятежной республики» оставался неопределенным. В 1999 году борьба чеченских сепаратистов за отделение от России распространилась на столицу России Москву, где прошли несколько террористических актов, которые унесли жизни более 300 человек. Несмотря на отсутствие четких доказательств, вина за взрывы была возложена на чеченских террористов. Кремль ответил массированным применением силы: к началу 2000 года Грозный практически сровняли с землей, лишив жилищ более четверти миллиона человек. После этого к власти в Чечне было приведено пророссийское правительство.

Акты насилия, связанные с войной в Чечне, продолжались в России и в последующие годы. В 2002—2004 годах взрывы в крупных городах унесли жизни более чем 260 человек. В октябре 2002 года чеченские боевики захватили в заложники более 700 посетителей одного московского театра. После двух дней ожидания российские антитеррористические подразделения предприняли штурм помещения театра, в результате которого погибли 41 боевик и 129 заложников. В 2004 году произошло почти одновременное падение двух самолетов, захваченных террористами, при этом погибли 90 человек. Президент России Владимир Путин (род. в 1952) заявил, что эти захваты были организованы чеченцами. Наконец, 1 сентября 2004 года 32 вооруженных боевика захватили среднюю школу в городе Беслан, расположенном в пограничной с Чечне;: республике Северная Осетия. Террористы в течение 48 часов удерживали около 1200 заложников. После взрыва в здании школы начался ее штурм российским спецназом. Всего в Беслане погибли 335 человек, большинство из них — дети. Лидеры чеченских националистов заявили о своей непричастности к этим варварским действиям, возложив ответственность за них на мусульманских радикалов-ваххабитов.

Тем временем ситуация в Чечне продолжала оставаться нестабильной. В выборах, прошедших в марте 2003 года, большинство электората проголосовало за новую конституцию Чечни, в которой мятежная республика объявлялась частью России. Однако наблюдатели также отметили, что около 96 процентов опрошенных выступали за проведение в республике референдума. Несколько месяцев спустя главой правительства Чечни стал Рамзан Кадыров, которого многие называли марионеткой Москвы.

В марте 2005 года в результате ударов российской армии погиб один из лидеров чеченских националистов, «полевой командир» Аслан Масхадов (1951—2005). В Москве восприняли его смерть как победу. При этом Масхадов, который в течение нескольких лет (1997—1999) был президентом независимой Чечни, был достаточно умеренным политиком, считавшим, что откровенный диалог между участниками противостояния мог бы положить конец многолетней войне.