Каковы последствия цунами, обрушившихся в декабре 2004 года на побережье Юго-Восточной Азии? Эта серия цунами привела к гибели большего количества людей, чем любое другое цунами в истории человечества. Сейсмические волны, прокатившиеся по поверхности Индийского океана 26 декабря 2004 года, причинили ущерб воистину библейского масштаба. К счастью, международная гуманитарная помощь жертвам катастрофы достигла очень значительных размеров. В то утро в море неподалеку от северо-западной оконечности индонезийского острова Суматра произошло девятибалльное землетрясение. Очевидцы событий вспоминают, что за несколько часов до прихода цунами океанские воды начали отступать от берегов. Когда цунами достигли берегов, они буквально смели в море целые острова и принесли опустошение в прибрежные районы 12 стран, в том числе Индонезии, Мьянмы, Индии и Шри-Ланки, а также восточного побережья Африки.

В результате этой катастрофы погибло более 150 тысяч человек: в одной лишь Индонезии число жертв цунами 2004 года достигло 85 тысяч. В районы бедствия немедленно начала поступать международная гуманитарная помощь в объеме нескольких миллиардов долларов. Однако усилия международной общественности не всегда во время достигали цели — в том числе и по причинам удаленности пострадавших островов, разрушения инфраструктуры и вооруженных конфликтов, к несчастью, бушующих в пострадавших районах. В первые дни после катастрофы оценить истинный масштаб разрушений и число жертв было невозможно, в том числе и по той причине, что тела многих жертв были унесены волнами в открытое море. Согласно предварительным данным Всемирного банка, лишь в Индонезии цунами нанесли ущерб на сумму около пяти миллиардов долларов.

Землетрясение, разразившееся утром 26 декабря 2004 года, стало третьим по силе за последние 100 лет (и самым сильным начиная с 1962 года, когда Аляску трясло с силой 9,2 балла). По утверждениям ученых, эпицентр землетрясения на юго-востоке Азии находился на глубине 10 километров под дном океана и вызвал значительные изменения подводного рельефа, породив волны, которые разошлись по поверхности воды утром того злосчастного дня. Вероятно, сразу после своего возникновения эти волны были сравнительно невелики, однако по мере приближения к побережью они выросли в высоту, бросив на берега огромные объемы воды.