В США истерия, связанная с холодной войной, достигла апофеоза в период так называемого «маккартизма», или «охоты на ведьм». Историк Дорис Кернс Гудвин называла это время «одной из самых деструктивных глав в американской истории». В начале 50-х годов сенатор-республиканец от штата Висконсин Джозеф Маккарти 1908—1957) заявил, что в его распоряжении имеется список более чем двухсот коммунистов, работающих в Государственном департаменте США. Это обвинение послужило толчком к началу ряда расследований, проведенных возглавляемым Маккарти подкомитетом Конгресса. Поиски коммунистов начались даже в Голливуде. Были . вставлены «черные списки» людей, заподозренных в левых взглядах. Сенатор так никогда и не огласил список, которым якобы владел. В 1954 году истерия начала стихать. Основной причиной этого послужила крупная ошибка, допущенная Маккарти: в теледебатах 1954 года он заявил о намерении «заняться армией США», в которой, по его мнению, существовал заговор, прикрывающий какого-то высокопоставленного коммуниста. Это заявление вызвало резко негативную реакцию в американском обществе.

Однако обстановка в мире тем временем продолжала накаляться: недоверие друг к другу бывших союзников по антигитлеровской коалиции росло. СССР и США направляли огромное количество средств на создание ядерных вооружений, стремясь запугать соперника ядерной мощью. Обе страны считали, что победителем в холодной войне будет тот, кто сможет создать оружие настолько мощное, что вторую сторону удержит от нападения страх ответной реакции. Началась гонка вооружений, поглощавшая гигантское число ресурсов.

Соперничество между Востоком и Западом затронуло и сферы спорта, искусства и науки. В 1957 году СССР нанес самолюбию США чувствительный удар, запустив на орбиту первый искусственный спутник Земли. За этим последовал (в 1961 году) первый полет человека в космос. США отреагировали на это увеличением финансирования своей космической программы, в частности заявлением, что американец станет первым человеком, ступившим на поверхность Луны.

События начала 1960-х годов лишь усилили напряжение в отношениях между сторонами, породив у многих людей опасение, что холодная война может стать «горячей». Когда в 1960 году над территорией СССР был сбит американский разведывательный самолет U-2 и захвачен в плен его пилот, США были вынуждены признать, что проводили воздушную разведку. В 1961 году потерпело провал организованное Америкой вторжение на Кубу, известное как сражение в Заливе Свиней, и стали известны многочисленные факты участия США в этой операции. В том же году была возведена Берлинская стена, которая должна была прекратить поток беженцев из Восточной Германии в Западную и стала символом разделения мира на Запад и Восток. Наконец, в 1962 году президент США Джон Кеннеди (1917—1963) и советский лидер Никита Хрущев (1894—1971) лишь ценой значительных дипломатических усилий разрешили Карибский, или Кубинский, кризис, грозивший перерасти в полномасштабный военный конфликт.

В конце 60-х и начале 70-х годов XX века международное напряжение несколько спало: стороны согласились ввести ограничения количества вооружений, подписав в 1968 году Договор о нераспространении ядерного оружия, а в 1972 — договор об ограничении стратегических вооружений ОСВ-1. Кроме того, в 1975 году многие страны мира присоединились к Хельсинскому соглашению. Однако вплоть до конца 1980-х годов Восток и Запад продолжали относиться друг к другу крайне подозрительно. Большинство наблюдателей сходятся в мнении, что концом холодной войны следует считать окончание коммунистического правления в восточноевропейских странах (около 1990).