Первая крупная волна иммиграции в США относится еще к колониальным временам. Она состояла преимущественно из англичан, хотя было много и французов, немцев, ирландцев, итальянцев, голландцев, шведов и валлийцев. К началу XVIII века в североамериканских колониях проживало примерно четверть миллиона человек, а к началу американской революции (1775—1783) их число уже достигло 700 тысяч. Отчасти массовой иммиграции способствовало то, что каждому англичанину, который за пересечение Атлантики платил из своего кармана, правительство колонии выделяло определенное количество земли (к примеру, в Виргинии новоприбывшему давали 50 акров земли, а также дополнительно по 50 акров его сыновьям и слугам). Если иммигрант не мог оплатить плавание через Атлантический океан, ему предлагалось подписать договор о поступлении на службу (обычно на срок от трех до семи лет) в обмен на оплату переезда будущим нанимателем. К концу этого периода иммигрант становился свободным человеком и обычно получал землю либо деньги от бывшего хозяина.

Во время американской революции и в последующие десятилетия поток иммигрантов в Америку несколько уменьшился.

Вторая значительная волна иммиграции началась в двадцатые годы XIX века. За 50 лет, с 1820 по 1870 год, в США прибыло примерно 7,5 миллиона человек. Многие из них были ирландцами, спасающимися от голода у себя на родине, — именно они составили со временем значительную часть населения городов на восточном побережье США. Еще два миллиона человек прибыли из Германии. Селились немцы преимущественно во внутренних районах североамериканского континента, прежде всего на Среднем Западе. Экономическая депрессия 1870-х годов на некоторое время снизила приток иммигрантов, однако затем он вновь усилился.

В 80-х годах XIX века началась третья волна иммиграции в США, продолжавшаяся до 20-х годов XX века. За это время в Америку прибыли около 7,5 миллиона человек, преимущественно жители Южной и Восточной Европы. В 1932 году максимума достигла иммиграция из Германии, кроме того, за этот период в США переехали немало датчан, норвежцев, шведов, швейцарцев, голландцев и китайцев. В начале XX века основной поток иммигрантов шел из Италии, Австро-Венгрии и России.

После 1920 года поток приезжих ослабел, чтобы опять усилиться в середине 60-х, — началась четвертая волна иммиграции. В 1998 году госдепартамент США опубликовал доклад, в котором говорилось, что 9,6 процента жителей США — приблизительно каждый десятый — родились в других странах. Это наивысший показатель начиная с 30-х годов, когда он в результате третьей волны иммиграции достигал 11,6 процента. Однако направление иммиграции изменилось: в настоящее время основная масса новоприбывших приезжают из стран Латинской Америки и Азии, тогда как на Европу приходится лишь пятая их часть.