Каким образом водород удерживал «Гинденбург» в воздухе? Возможно, тот факт, что «Гинденбург» использовал водород, был единственным слабым местом дирижабля. Любопытно, что эта особенность аэростата была порождена политическим климатом той эпохи. «Гинденбург» был детищем немецкого аэроконструктора Гуго Экенера (1868—1954), компания которого, «Цепеллин», на протяжении многих лет весьма успешно работала на рынке, — тогда как многие конкуренты постепенно сворачивали свою деятельность. В 1934 году Экенер пришел к выводу, что его известный дирижабль «Граф Цепеллин», совершивший несколько трансатлантических перелетов, не совсем подходит для столь дальних рейсов, и задумал создать более крупное и скоростное воздушное судно. Эта идея была воплощена на практике 4 марта 1936 года, когда «Гинденбург» отправился в свой первый полет. Названный в честь немецкого военачальника и политического деятеля Пауля фон Гинденбурга (1847—1934), огромный дирижабль насчитывал 241 метр в длину и 40 метров в диаметре, а его корпус вмещал в два раза больше газа, чем другие дирижабли. Судно было экипировано по последнему слову техники, в том числе оснащено четырьмя дизельными моторами «Даймлер — Бенц», позволявшими ему перемещаться с скоростью до 150 миль в час (примерно 240 км/ч).

При всем этом «Гинденбург» был весьма комфортабельным транспортным средством: его конструкция предусматривала отдельные каюты, душевые кабинки, столовую, палубы для прогулок, «венецианские окна» и даже герметичное помещение для курения (сигареты, трубки и сигары можно было раскуривать только с помощью электрической зажигалки — спички на борту были строго запрещены).

Однако существовала одна проблема: конструкция дирижабля предполагала, что его будет поднимать в воздух гелий. В то время этот газ был дефицитным, а США отказывались продавать его Германии, в которой за несколько лет до этого пришел к власти диктатор Адольф Гитлер. Американское правительство подозревало, что Германия может начать использование дирижаблей в военных целях. По этой причине на «Гинденбурге» пришлось применять водород — легковоспламеняющийся газ, объем которого в корпусе составлял 200 тысяч кубических метров.