Современные выборы Папы, в настоящее время занимающего этот пост пожизненно, отличаются от аналогичной процедуры прошлого. До IV века Папу выбирало духовенство Рима и близлежащих районов Италии. На протяжении истории многие могущественные правители Европы предпринимали попытки повлиять на исход выборов Папы Римского, выдвигая кандидата, выгодного для них лично. Вмешательство в этот процесс иногда приводило к разногласиям по поводу того, кто является настоящим Папой, — иногда на этот пост претендовало сразу несколько человек, поддерживаемых светскими правителями или фракциями церкви. (Антипапами называют понтификов, избранных незаконными соборами.)

Процедура выбора Папы Римского, принятая в настоящее время, была выработана не сразу. Первый важный шаг был сделан в 1059 году, когда Папа Николай II (прибл. 980—1061) объявил, что Папу должны избирать кардиналы. В 1179 году Третий Латеранский собор постановил, что все кардиналы обладают правом голоса одинакового веса и что Папа считается избранным, только если за него проголосовали две трети присутствующих кардиналов. Это решение было принято после того, как во время правления Папы Александра III (прибл. 1105—1181) действовали сразу три антипапы. Папа Григорий X (1210—1276), избранный на этот пост после того, как Святой престол три года пустовал, организовал в 1274 году Лионский собор, который постановил, что для определения нового Папы кардиналы должны собираться в десятидневный срок после смерти предыдущего. Кроме того, этот собор принял решение, что до выбора нового Папы кардиналы должны находиться в одном месте.

В наши дни сразу после смерти Папы декан Коллегии кардиналов сообщает об открывшейся «вакансии». Кардиналы прибывают в Ватикан и в двадцатидневный срок после дня смерти приступают к выборам. До недавних пор были разрешены три варианта избрания Папы: открытое голосование, утверждение кандидата, предложенного специально выбранным комитетом, и тайное голосование. В настоящее время Папу избирают исключительно путем тайного голосования. За день могут состояться четыре раунда (два голосования утром и два после обеда), продолжающиеся до тех пор, пока не удастся набрать большинство в две трети голосующих. После этого декан спрашивает избранного кандидата, принимает ли он предложенный пост. Как только кандидат дает свое согласие, он официально становится Папой Римским, главой Римско-католической церкви. Затем новый Папа выбирает себе имя, которое он сообщает кардиналам. О том, что эти проходящие за закрытыми дверями выборы состоялись, собирающаяся на площади Святого Петра в Риме толпа и весь католический мир узнают по струе белого дыма, испускаемого из дымохода Ватиканского дворца. (Этот дым появляется при сожжении бюллетеней для голосования. Бюллетени голосования, которое не дало результата, также сжигаются, однако при этом образуется черный дым. Таким образом наблюдатели получают некоторое представление о ходе выборов.) Честь официально провозгласить результаты выборов людям, которые собираются на площади перед дворцом, предоставляется старейшему из кардиналов. Затем новоизбранный Папа совершает свое первое действие в новом качестве: благословляет собравшуюся толпу. Коронация Папы Римского проходит позже.